Avanzarlo: esta ballena de pico tiene 13 estómagos

En el piso del centro de visitantes en Glacier Bay Lodge se encuentra el esqueleto de una ballena picuda de Bairds (Berardius bairdii), que se dice que es la más grande de todas las ballenas picudas.

Las ballenas picudas, alrededor de cinco géneros de ballenas dentadas en la familia taxonómica Ziphiidae, son depredadores de peces y calamares que se sumergen en las profundidades. Pueden permanecer bajo el agua durante una hora y sumergirse a más de mil metros de profundidad, pero por supuesto tienen que salir a la superficie para respirar. Se sabe muy poco sobre su ecología y comportamiento, aunque los estudios de la dieta de Baird en el Pacífico norte occidental han mostrado alguna variación con la ubicación o la estación. La presa era principalmente calamares en un lugar y principalmente peces en otros dos lugares.

Hay un letrero interpretativo al lado del esqueleto que dice que la ballena picuda de Baird tiene trece (!) estómagos. ¿Qué harían con trece de ellos? Eso despertó mi curiosidad, así que traté de obtener más información. Es más fácil decirlo que hacerlo, pero gracias a John Moran, biólogo de ballenas de la NOAA, obtuve un artículo útil sobre la anatomía del estómago de las ballenas.

Los compartimentos estomacales de las ballenas picudas se pueden considerar en cuatro categorías, en orden desde el esófago hasta el intestino, es decir, el orden en que pasa la comida: anteestómago, estómago principal, varias cámaras pequeñas de conexión y estómago pilórico. Se cree que la digestión más activa ocurre en el estómago principal. Lo confuso (o uno de ellos, de todos modos) es que cada uno de esos cuatro estómagos generalmente se subdivide en compartimentos más pequeños, a veces también llamados estómagos. El número total de compartimentos difiere entre las especies de ballenas picudas, aunque algunas de las diferencias podrían deberse a diferencias en el estado de conservación de los ejemplares varados en la playa oa diferencias entre los investigadores.

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Sin embargo, en el caso de la ballena picuda de Baird, científicos de mamíferos marinos inspeccionaron algunos especímenes frescos en una estación ballenera japonesa, donde los balleneros comerciales traían sus capturas. Se supone que sus conteos son más confiables que los de cadáveres de playa en varias etapas de descomposición. Los 30 especímenes frescos no tenían anteestómago, dos compartimentos estomacales principales y dos compartimentos estomacales pilóricos. Pero el número de cámaras de conexión entre el estómago principal y el pilórico variaba de siete a 10. Así que el número total de compartimentos estomacales varió de 11 a 14.

Por lo tanto, el número de estómagos (o compartimentos) varía no solo entre especies sino también dentro de una especie (Bairds y otros también). Y no encontré ninguna información sobre por qué debería haber tantos compartimentos estomacales. No está simplemente relacionado con la dieta a base de pescado, porque los delfines, que también son ballenas dentadas que se alimentan de pescado, tienen solo dos o tres estómagos.

En las Aleutianas y el mar de Bering, hay una población de ballenas picudas que se supone que es B. bairdii, pero un trabajo reciente sobre el ADN mitocondrial ha revelado diferencias significativas entre esa población y la del Pacífico norte occidental. Entonces, puede haber una nueva especie en el género Berardius, pero esa está aún menos estudiada que la otra.

Las ballenas jorobadas se ven comúnmente en nuestras aguas locales. Se considera que, junto con otras ballenas barbadas, tienen tres estómagos o cuatro si se cuenta una hinchazón al comienzo del intestino delgado. El estómago anterior agita las cosas pero se descompone poco. El estómago principal es glandular, secretor de mucosidad, enzimas y ácidos para descomponer las proteínas y los carbohidratos, y muscular, para mezclarlo todo bien. El estómago pilórico neutraliza los ácidos entrantes y secreta más enzimas que digieren las grasas. Luego la mezcla pasa al intestino.

Ballenas jorobadas en Juneau. (Michael Penn | Archivo Empire Juneau)

Se considera que las ballenas descienden de herbívoros terrestres de dos pezuñas (otros descendientes incluyen vacas, ciervos, ovejas, cabras y jirafas). Todos esos animales tienen un estómago de cuatro cámaras que digiere material vegetal. La primera cámara se llama rumen, donde los trozos de vegetación se transforman en un bolo alimenticio que se regurgita para seguir masticando, antes de volver a tragarlo y pasar a la siguiente cámara. Se les conoce colectivamente como rumiantes. Esa ascendencia rumiante se ha utilizado ocasionalmente para explicar las complejidades de los estómagos de las ballenas; la idea era que, dado que los ancestros tenían un estómago complejo, las ballenas heredaron ese arreglo. Sin embargo, esa no es una explicación satisfactoria, porque han pasado decenas de millones de años desde el origen de las ballenas de esos antiguos ancestros. Eso es mucho tiempo para que los estómagos de las ballenas evolucionen en nuevas direcciones, como de hecho lo han hecho varias veces, sin las limitaciones del pasado.

Una vez más, queda mucho por aprender, pero comprender los estómagos de las ballenas no es algo fácil. ¡Sería un mundo realmente aburrido si lo supiéramos todo!


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.


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