Barcos y veleros de mono: devolver una reliquia de la Bahía de Bristol

Por Bjorn Dihle

Cuando a Jeffery y Christine Smith se les mostró el David B, un antiguo remolcador de la bahía de Bristol, conocido como barco mono, parecía que todos los cormoranes del estado de Washington habían estado haciendo caca en él durante décadas. La joven pareja soñaba con comprar y convertir un barco en un pequeño crucero. Christine miró la reliquia podrida de 65 pies, luego a su esposo, y sintió una opresión en el estómago cuando se hizo evidente que Jeffery estaba enamorado.

Estábamos buscando un barco con una historia realmente genial, dijo Jeffery por teléfono este junio, 17 años después, mientras él y Christine estaban tomando un descanso de preparar el David B para viajar desde su casa en Bellingham hasta el sureste de Alaska. Supe de inmediato que era el David B.

Esta foto muestra a David B. (Foto cortesía | Christine Smith)

El David B estaba en tan mal estado que si los Smith no hubieran comprado el barco, probablemente pronto lo habrían desguazado y quemado. A pesar del desalentador proceso de resucitar el David B, Christine se enamoró rápidamente del viejo barco. La pareja se enteró de que había sido construido en 1929 en un astillero en el lago Washington para Libby, McNeil and Libby Company. Entre otras cosas, esa empresa poseía una fábrica de conservas en Bristol Bay. El barco lleva el nombre de David W. Branch, el gerente general de la operación de salmón de la compañía. Luego, el David B se dirigió a la fábrica de conservas de la empresa en Ekuk, en el río Nushagak, en la bahía de Bristol.

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Por ley en ese momento, a los pescadores de la Bahía de Bristol no se les permitía usar lanchas motoras. En su lugar, utilizaron veleros de doble cubierta de 30 pies de largo propiedad de diferentes fábricas de conservas. Esta regla, que duró de 1929 a 1951, se mantuvo en gran medida a instancias de las conserveras, propietarias de la flota de veleros. Los barcos a motor habrían ofrecido a los pescadores una mayor independencia de las fábricas de conservas. Sin embargo, había una laguna en la ley, y ahí es donde entró el David B. El David B, junto con otros botes mono, también propiedad de las conserveras, podían remolcar los veleros, en una serie de 10 a 15, para y de los caladeros.

Paul Chukan de Naknek y Alec Alvarez se paran en un velero en la bahía de Bristol. Foto de cortesía | Archivos digitales del estado de Alaska)

Alrededor de 2001, cuando Tim Troll, ahora director ejecutivo de Bristol Bay Heritage Land Trust, vivía en Dillingham, encontró un velero de doble cubierta pudriéndose entre la maleza cerca de Peter Pan Cannery. La fábrica de conservas estaba a punto de cumplir 100 años y Troll, fascinado por la historia de la pesca con veleros en la bahía de Bristol, comenzó un proyecto de varios años que resultó en la publicación del libro Navegando por el salmón: los primeros años de la pesca comercial en la bahía de Bristol de Alaska. .

Lo que quería hacer era recopilar citas coloridas sobre cómo era estar en esos barcos, dijo Troll.

El libro incluye una colección de fotografías antiguas que muestran a pescadores endurecidos e increíblemente hábiles, a menudo descritos como hombres de hierro en botes de madera. Al igual que hoy, la pesquería de las bahías de Bristol prosperaba y representaba alrededor del 40 % del salmón capturado en Alaska. Los pescadores, que normalmente trabajaban en parejas, tiraban de las redes a mano mientras manejaban los veleros de manera experta en condiciones cambiantes y, a veces, peligrosas. La mayoría de los pescadores eran escandinavos e italianos; las fábricas de conservas alentarían el enfrentamiento entre los dos grupos étnicos. A los nativos no se les permitía participar en la pesca hasta la Segunda Guerra Mundial, cuando muchos hombres se marcharon para luchar en la guerra y las fábricas de conservas de repente se enfrentaron a una escasez de pescadores. quedó obsoleto.

Troll, junto con otros, está terminando de restaurar un viejo velero de doble cubierta de la bahía de Bristol. Su plan es navegar desde Homer hasta la bahía de Bristol el próximo año, si la pandemia está bajo control, lo que marca el 70 aniversario desde que las lanchas motoras se hicieron cargo de la pesca. Troll estima que el viaje tomará dos semanas y planea visitar las diferentes comunidades a lo largo del camino.

Un velero pesca en la bahía de Bristol. De 1929 a 1951, a los pescadores de la bahía de Bristol no se les permitió utilizar lanchas motoras. En su lugar, utilizaron veleros de doble cubierta de 30 pies de largo propiedad de diferentes fábricas de conservas. (Foto cortesía | Archivos digitales del estado de Alaska)

El fin de la pesca de veleros también significó el fin de los barcos mono. En 1951, el David B fue remolcado a tierra cerca de la fábrica de conservas en Ekuk junto con otros dos botes mono. En cierto momento, los tres barcos estaban programados para ser quemados. La historia cuenta que al dueño de la fábrica de conservas le gustó el David B, por lo que se salvó mientras los otros dos barcos fueron destruidos. El David B estuvo abandonado hasta el final de la temporada de pesca de 1981, cuando una joven pescadora lo compró en la fábrica de conservas. Reparó el bote y lo envió en una barcaza a Seattle, donde vivió en él durante algunos años hasta que formó una familia. Una vez más, el David B quedó abandonado hasta que llegaron Jeffery y Christine en 2003.

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Casi muere tantas veces, dijo Jeffery.

Durante ocho años, Jeffery y Christine trabajaron incansablemente para devolverle la vida al David B. Ambos trabajaron a tiempo completo durante la mayor parte de este tiempo. La familia y los amigos ayudaron.

El resultado final fue más que un éxito; puedes sentir todo el trabajo y el amor que Jeffery y Christine han puesto en el barco. Hay algo más sobre el David B que es difícil de identificar al principio.

Para muchas personas, admite Jeffery, el David B se ha convertido en una especie de culto secreto. Tal vez sea porque el barco todavía funciona con su motor diesel de tres cilindros original de Washington Iron Works y, cuando está en marcha, es fácil perderse en la maravilla de su historia. Cuando caminas por la cubierta y exploras su interior, te quedas con la sensación de que el barco es algo sensible. En el fondeadero, casi puedes convencerte de que David B está susurrando historias de todas las personas, lugares y cosas que ha experimentado durante sus casi 100 años de vida.

Pride of Bristol Bay es una columna gratuita escrita por Bjorn Dihle y proporcionada por su homónimo, un comercializador de mariscos directo de pescadores que se especializa en entregar la más alta calidad de salmón salvaje capturado de manera sostenible de la Bahía de Bristol a su puerta.

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