Buzz, chirp, chirrido: cómo y por qué los insectos hacen sonido

En el medio oeste, en los veranos escuchaba el canto de las cigarras y el canto de los grillos, sonidos que no ocurren aquí en el sureste de Alaska.

Oímos zumbidos de mosquitos y abejas, por supuesto, pero eso es todo lo que escuchamos de los insectos locales. Nos da una muestra muy pequeña de los sonidos que pueden hacer los insectos, tanto dentro del rango audible para los humanos como en frecuencias ultra altas más allá de nuestro rango.

A veces, los sonidos de insectos se hacen en respuesta a la perturbación, como una forma de defensa, sobresaltando o advirtiendo al atacante. O refuerzan una similitud visual con insectos potencialmente peligrosos, lo que implica un mimetismo tanto visual como acústico. En otros casos, los sonidos se comunican entre miembros de la misma especie machos que cortejan a hembras, por ejemplo.

Los insectos pueden emitir sonidos de cinco formas principales. Quizás la más conocida es la estridulación frotando una parte del cuerpo contra otra. Así hacen ruido los saltamontes, los grillos, algunos escarabajos y ciertas arañas. Diferentes partes del cuerpo están involucradas para diferentes especies: por ejemplo, en algunas especies, se raspan lugares especiales en las dos alas delanteras, o las patas traseras se frotan contra las alas delanteras, o se frotan dos piezas bucales. La mayoría de las canciones las hacen los machos y pueden servir para unir a los sexos para el apareamiento o pueden advertir a los machos que compiten (claramente, solo pueden funcionar de esta manera si los receptores de las señales acústicas pueden escuchar; y varios tipos de insectos tener orejas en las piernas, o antenas o en el cuerpo).

Algunas polillas también pueden estridular. Hace décadas, los científicos aprendieron que ciertas polillas pueden escapar de los murciélagos depredadores haciendo movimientos evasivos repentinos cuando escuchan el sonar de un murciélago que se acerca. Investigaciones posteriores revelaron que estas especies de polilla tigre y polilla halcón no solo podían esquivar a los murciélagos, sino que en realidad bloqueaban el sonar de los murciélagos con clics ultrasónicos extremadamente rápidos. Las polillas crean una especie de manta de sonido a su alrededor, por lo que los murciélagos no pueden sentirlas claramente en la nube de ruido. Se informa que las polillas estridulan frotando sus partes genitales.

Se puede lograr una señalización acústica menos dramática golpeando alguna parte del cuerpo contra el sustrato. Por ejemplo, ciertos saltamontes golpean sus patas, las cucarachas golpean la punta del abdomen y ciertos escarabajos golpean sus cabezas. Las moscas y las abejas zumban, utilizando los músculos de vuelo y las alas. El zumbido de los abejorros y de algunas abejas solitarias es importante en la polinización de numerosas plantas: el zumbido libera polen, que cae sobre las abejas, que luego llevan el polen a otra flor (se dice que este zumbido es bastante diferente de un zumbido enojado) . Las cigarras macho tienen órganos especiales en cavidades emparejadas en la parte frontal del abdomen. En cada cavidad hay una estructura dura y acanalada que es vibrada por fuertes músculos, produciendo rápidos chasquidos; dos membranas moderan el volumen y el tipo de canto. Cada especie de cigarra tiene un canto distintivo que atrae a la pareja.

El quinto medio principal de producción de sonido por parte de los insectos es la expulsión forzada de aire o fluido del cuerpo. Los escarabajos bombarderos expulsan por el ano un fluido caliente que se vaporiza cuando se encuentra con el aire; la alta temperatura se genera cuando dos sustancias químicas diferentes se combinan en el momento de la eyección. Un sonido de estallido acompaña a la eyección de líquido. Este sistema inusual es un mecanismo de defensa.

Se dice que la producción de sonido por la expulsión forzada de aire es rara en los insectos. Aunque los naturalistas sabían previamente que las orugas de la polilla halcón podían emitir sonidos fuertes, chirridos o silbidos, los investigadores han investigado recientemente cómo se hacen estos sonidos, mediante el estudio de las orugas de la polilla esfinge de la nuez. Las orugas tienen ocho pares de aberturas (llamadas espiráculos) en sus costados; estas aberturas son parte del sistema respiratorio. Al bloquear sistemáticamente cada par de espiráculos, los experimentos demostraron que las aberturas agrandadas del octavo par eran las responsables de los silbidos. La oruga expulsa el aire contrayendo la parte frontal del cuerpo.

Otros experimentos demostraron que los silbatos tenían una función defensiva secundaria cuando un depredador aviar vio a la oruga a pesar de su camuflaje y la picoteó. Las aves en busca de alimento, como las currucas amarillas, se sobresaltaron con los silbidos y, por lo general, se alejaron. Investigaciones posteriores encontraron que estos silbatos de oruga imitan las llamadas de alarma de ciertas aves, como los carboneros, y los silbatos mantuvieron a estas aves alejadas de las fuentes de alimento.

Sin duda, hay muchas otras señales acústicas ingeniosas utilizadas por los insectos de varias maneras interesantes. Están ahí fuera, esperando a ser descubiertos.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal y aparece todos los viernes. Sus ensayos se pueden encontrar en línea en onthetrailsjuneau.wordpress.com.


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