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Es mediados de febrero, y los excursionistas de Parks and Rec se dirigen desde Crow Hill Road hasta Lawson Meadows. Los esquiadores pronto desaparecieron, dejando a los que usaban raquetas de nieve para subir. Los excursionistas líderes tuvieron suerte de que una liebre con raquetas de nieve cruzara el sendero justo en frente de ellos. Casi nunca vemos a los bichos en sí mismos, solo muchas huellas y perdigones ocasionales. Son nocturnos y, a menudo, activos en las horas crepusculares del amanecer y el anochecer. Yo no fui uno de los afortunados, lamentablemente. Creo que la única liebre que he visto en realidad fue una joven llamada lebra que estaba sujeta en las fauces de un gato.

Las liebres se distinguen de los conejos de varias maneras, una de las cuales es la condición de las crías al nacer. Las liebres hembras hacen un nido simple, solo una depresión poco profunda. Los leoncitos nacen con los ojos pronto abiertos, listos para saltar en un par de días, mientras que los pequeños conejitos nacen sin pelo, ciegos e indefensos, restringidos durante varias semanas a un nido, a menudo en una madriguera. En general, las liebres son más grandes que los conejos, con orejas y patas más grandes. ¡Solo para confundir el problema, las liebres son realmente liebres!

Dos especies de liebre viven en Alaska. La liebre de Alaska se encuentra principalmente en hábitats de tundra en el oeste de Alaska, con ocurrencias dispersas a lo largo de la costa norte. Es mucho más grande que la liebre con raquetas de nieve (más de seis libras frente a tres o cuatro libras), que es la liebre más pequeña del mundo.

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Las liebres con raquetas de nieve están muy extendidas en el norte de América del Norte y en las cadenas montañosas que se extienden hacia el sur. Viven en hábitats boscosos y arbustivos donde comen una variedad de plantas leñosas y herbáceas. Las dietas de invierno incluyen muchas ramitas y cortezas, pero a veces las liebres cavan a través de la nieve profunda para alcanzar las plantas herbáceas enterradas. Incluso pueden alimentarse, muy ocasionalmente, de cadáveres. Como es común entre las liebres y sus parientes y algunos roedores, también se producen dos tipos de gránulos fecales. Se vuelve a ingerir una forma blanda, esto se llama coprofagia, lo que permite una mayor extracción de nutrientes. Luego, el resultado más completamente digerido emerge como una bolita dura y redonda. En tiempos difíciles, las liebres pueden incluso volver a ingerir gránulos duros para un tercer viaje a través del tracto digestivo. Los pellets se suelen depositar de forma individual, por lo que un montón de pellets significa que el animal pasó algún tiempo en ese lugar.

Las poblaciones del norte de liebres con raquetas de nieve son famosas por las variaciones extremas en la abundancia, con alrededor de diez años entre los picos de población, por lo general. Las razones de estos ciclos han sido muy debatidas. Las liebres tienen muchos depredadores y la mortalidad, especialmente de palancas, es alta. El lince canadiense se alimenta en gran medida de las liebres, y su abundancia sigue de cerca la abundancia de las liebres, alcanzando su punto máximo con el mismo patrón cíclico.

Las liebres con raquetas de nieve son criaturas solitarias, excepto, por supuesto, en la temporada de apareamiento. Son territoriales, defienden sus rangos de hogar frente a otros del mismo género. Una fuente canadiense acreditada dice que las pistas pisoteadas que vemos están hechas deliberadamente por propietarios de territorios. Cada pista está recortada de ramitas y hierbas intrusas y se empaqueta firmemente saltando hacia arriba y hacia abajo, dejando rutas de escape claras a través del territorio.

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Las liebres hembras pueden producir varias camadas al año. Pueden aparearse inmediatamente después de producir una camada y gestar la siguiente camada mientras amamantan a la primera. Considerando el alto costo energético de la lactancia, esto llama la atención. Una sola camada a menudo tiene más de un padre. Dar a luz a una camada típica de cuatro toma solo un par de minutos, después de lo cual la hembra abandona el nido y regresa una vez al día para amamantar a sus hijos. Después de unos tres días, los jóvenes se dispersan y regresan al nido por la noche para amamantar. Pueden comer alimentos sólidos cuando tienen aproximadamente una semana de edad y se destetan después de unas cuatro semanas.

La liebre vista por los excursionistas de P&R tenía parches de pelaje marrón mezclados con el blanco invernal. Mediados de febrero parece temprano para la transición a la coloración veraniega. El momento de la muda está regulado principalmente por la duración del día, no por la cantidad de nieve en el suelo, por lo que a veces las liebres marrones desincronizadas se destacan en la nieve y las blancas son muy visibles en la hojarasca.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.