Curioso por naturaleza: ¿Qué es la harina glacial?

El lector de Empire, Mackey Migel, escribió hace unas semanas con una simple pregunta: ¿Qué es la harina glacial?

La respuesta corta es que es roca molida. Y no, no puedes cocinar con él (es roca molida).

La respuesta larga tiene que ver con la acción mecánica de los glaciares y la fuerza del hielo.

El profesor de la Universidad de Alaska Sureste, Eran Hood, estudia biogeoquímica a escala de cuenca hidrográfica, nieve e hidrología alpina, en pocas palabras, Hood sabe mucho sobre el agua en todos sus estados. Los glaciares son ríos congelados y muelen la roca debajo de ellos, explicó Hood. El enorme peso del glaciar crea pequeños fragmentos de roca llamados harina glacial, también conocida como harina de roca o limo glacial.

Básicamente, es solo un lecho de roca que se ha molido mecánicamente hasta obtener partículas finas del tamaño de un limo, dijo Hood.

Su pequeño tamaño lo diferencia de otras pequeñas rocas, arena y guijarros.

Lo que lo distingue en términos de observar un río glacial es que el limo es un material lo suficientemente fino como para permanecer en suspensión en la columna de agua. Tiene ese color gris si miras el río Mendenhall o cualquiera de los otros ríos glaciares, dijo Hood.

El glaciar Mendenhall produce mucha harina glacial cada año. Hood y sus colegas miden la cantidad de sedimentos suspendidos en el río Mendenhall con equipo científico en Back Loop Road. Eso les permite estimar cuánta harina glacial produce el glaciar Mendenhall.

En promedio, calcula Hood, el río Mendenhall exporta alrededor de 114 millones de libras de harina glacial al océano cada año. Eso es alrededor de 1,3 millones de pies cúbicos de material, o alrededor de 14,8 piscinas olímpicas llenas de harina glacial.

Hay depósitos por todas partes, dijo Hood. Si se para en el borde del lago Mendenhall, o cerca del agua en el área recreativa estatal de Eagle Beach, es probable que esté parado sobre harina glacial.

Y el glaciar Mendenhall ni siquiera es el mayor productor de harina glacial en el área de Juneau. Gran parte de la harina glacial que produce el glaciar Mendenhall se deposita en el lago Mendenhall. Los glaciares que no desembocan en lagos, como el glaciar Herbert, al norte de Juneau en el sistema de carreteras, envían mucha más harina de glaciar al océano.

El sedimento que se lava debajo de Mendenhall queda atrapado en el lago, por lo que los glaciares que no tienen lagos frente a ellos (como el glaciar Herbert) pueden exportar mucha más harina de glaciar al océano, escribió Hood en un correo electrónico al Imperio.

¿Qué efecto tiene esto en el medio ambiente? Aproximadamente la mitad del agua en el Golfo de Alaska proviene del derretimiento de los glaciares, según las estimaciones actuales. En el sureste, alrededor del 30 por ciento de toda el agua que fluye de la tierra al mar es agua de deshielo de los glaciares.

Aún no se sabe qué animales prefieren el agua de deshielo glacial y cuáles no. Un estudio en curso sobre el cual el Imperio escribió el otoño pasado podría contribuir a esa comprensión.

Hood dijo que se sabe una cosa: la harina glacial agrega más hierro al medio ambiente. Las reacciones químicas con agua disuelven lentamente el hierro en la roca, explicó. Con rocas más grandes, eso sucede muy lentamente. Eso es porque no hay mucha superficie en una roca grande en comparación con el peso de la roca.

Pero el pequeño tamaño de la harina glacial aumenta esta relación peso/área superficial, acelerando la velocidad a la que el hierro se disuelve en agua. Es el mismo principio en el trabajo con hielo. Los cubos pequeños de hielo se disuelven más rápido en agua que los cubos grandes.


Póngase en contacto con el reportero Kevin Gullufsen en [email protected], 523-2228 o en Twitter @KevinGullufsen.


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