En los senderos: la familia Weasel

Por Mary F.Wilson

Esta familia taxonómica (Mustelidae) de carnívoros es familiar para la gente de Juneau en forma de comadrejas, glotones, martas, visones, pescadores y nutrias. Los mustélidos son una familia rica en especies, con 50 o 60 o 70 especies, según la fuente que leas. Se originaron hace más de 20 millones de años a partir de un ancestro parecido a un lobo y se han convertido en una variedad de nichos ecológicos. Se distribuyen de forma natural por todos los continentes excepto Australia y la Antártida.

Los mustélidos varían en tamaño desde la diminuta comadreja, que pesa hasta unos 250 gramos (8,8 onzas), hasta la nutria marina, que pesa hasta cuarenta y cinco kilos (99 libras) o, en ocasiones, más. Se estima que un mustélido extinto hace mucho tiempo alcanzó el tamaño de un oso negro o un jaguar, el mustélido más grande registrado. Conocido como Megalictis, una vez deambuló por las llanuras de América del Norte y probablemente se alimentaba de muchos tipos de animales.

Los miembros de esta familia generalmente tienen cuerpos bastante alargados, piernas relativamente cortas y hocicos cortos. La mayoría son altamente carnívoros, generalmente persiguen roedores, peces y otras criaturas pequeñas, y la mayoría son depredadores solitarios, pero algunos son bastante sociales. Ciertos miembros de la familia ocupan nichos ecológicos diversos y bastante especializados, algunos muy sociales, algunos muy arbóreos, otros fosoriales (madrigueras), algunos muy acuáticos. Sería ordenado y conveniente que tales hábitos especializados se asociaran con ramas del árbol evolutivo de la radiación de los mustélidos (especies sociales en una rama, fosoriales en otra, etc.). Pero ese no es generalmente el caso, esos hábitos a menudo han surgido independientemente en las diversas ramas conocidas.

La forma del cuerpo largo y delgado de las comadrejas es muy adecuada para que estos depredadores persigan campañoles y ratones en túneles estrechos y espacios reducidos. Del mismo modo, esa forma del cuerpo permitió que el hurón de patas negras de América del Norte persiguiera a los perros de las praderas hasta sus madrigueras. Pero esa es una historia triste: gracias a la destrucción del hábitat y los programas de envenenamiento por parte de agricultores indiferentes, las colonias de perritos de las praderas son pocas y están dispersas; los hurones fueron declarados extintos en estado salvaje; los hurones criados en cautiverio se han reintroducido en varios lugares.

Los tejones americanos se originaron temprano en la evolución de los mustélidos, en un linaje distinto de otros mustélidos existentes, y son excavadores por excelencia. Mucho más fuertes que las comadrejas y los hurones, tienen poderosas patas delanteras con fuertes garras que les permiten cavar profundos y extensos sistemas de madrigueras. En gran parte solitarios, son los principales depredadores de roedores y otras pequeñas criaturas de las praderas, pero también son mucho menos comunes de lo que eran.

El tejón europeo no está estrechamente relacionado con el tejón americano, a pesar del nombre compartido. Un excavador poderoso, es bastante social y vive en sistemas de madrigueras complejos y multifamiliares. Es un depredador de gusanos, insectos, erizos y otros pequeños vertebrados, pero también come algunos tubérculos y raíces.

Los tejones de miel (o rateles) de África y Asia evolucionaron temprano en la evolución de los mustélidos y no están estrechamente relacionados con ningún otro mustélido (incluidos otros tejones). Por lo general, son depredadores solitarios, mastican ferozmente todo tipo de presas y asaltan nidos de abejas en busca de miel, y son buenos excavadores.

Las especies arbóreas tienden a ser más omnívoras que las demás, a menudo comen muchas frutas además de pequeños animales. La tayra de América Central y del Sur probablemente esté relacionada con las martas de América del Norte, pero es algo más grande y de patas más largas. Puede retozar muy hábilmente en las copas de los árboles, usando su gran cola para mantener el equilibrio. Sin embargo, el único que vi estaba en el suelo; brotó de la maleza junto a un sendero, dándome (sin saber previamente que tales cosas existían) ¡bastante sobresaltado!

La vida acuática es típica del visón y las nutrias lejanamente relacionadas. Estas especies se alimentan principalmente de peces e invertebrados, como cangrejos y cangrejos de río, y en algunos casos también comen huevos de aves y polluelos cuando están disponibles. La nutria marina es la más acuática de todas y rara vez llega a tierra. Es el mustélido más grande que existe, con grandes patas traseras palmeadas. Su dentición está muy modificada con respecto a la planta carnívora básica: los molares son anchos y aplanados, hechos no para cortar sino para triturar invertebrados con caparazón.

Le sigue en tamaño la nutria gigante de América del Sur, que no está muy relacionada con las otras nutrias. Es muy sociable (a diferencia de la mayoría, pero no de todas las demás nutrias), vive y caza en grupos familiares cohesivos y extensos y defiende el territorio familiar con coros ruidosos. Con pies palmeados y una cola musculosa, es un fuerte nadador. Los miembros del grupo cazan juntos: los peces son la presa principal, pero a veces también capturan serpientes y pequeños caimanes. Ahora está en peligro de extinción.

¡Qué familia tan variada, tantas variaciones en un plan corporal básico!

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On the Trails aparece todos los miércoles en el Juneau Empire.

Foto cortesía de Kerry Howard Las nutrias de río son habitantes familiares del área de Juneau; vemos grupos familiares y sus largas huellas de deslizamiento en la nieve.

Foto cortesía de Kerry HowardEsta foto, tomada en Colorado, muestra un tejón americano. Los tejones americanos no viven en el sudeste de Alaska y son parientes lejanos de otros miembros de la familia de las comadrejas.

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