En los senderos: no, no comen mosquitos, pero estos insectos de patas largas son alimentos para muchos animales

Por Mary F.Wilson

A principios de agosto recibí informes de moscas grulla reunidas en grandes cantidades en los costados de los edificios o trepando por la hierba. Hay miles de especies de moscas grulla en el mundo, y no sé qué especies tenemos aquí en Juneau. Las moscas grulla a veces se llaman halcones mosquito, pero los adultos no pueden comer mosquitos ni nada más, aunque pueden sorber un poco de agua o néctar, no tienen piezas bucales para morder. Mosca grulla es un nombre más apropiado, porque estas moscas tienen patas muy largas (¿Por qué?).

Las moscas grulla se llaman daddy longlegs en el Reino Unido, pero ese apodo es confuso aquí, porque lo usamos para los parientes de las arañas que también se conocen como recolectores.

Los adultos voladores solo están interesados ​​en aparearse. Solo viven una o dos semanas, por lo que los machos y las hembras tienen poco tiempo para encontrarse. Las hembras tienen abdómenes puntiagudos para depositar los huevos, mientras que los machos tienen pinzas de sujeción al final del abdomen. Las hembras ya tienen huevos maduros cuando emergen de su caja de pupa, por lo que están listas para partir. Una vez que se logra el apareamiento, las hembras se van a poner sus huevos y luego mueren. Mientras tanto, los adultos son alimento para pájaros y otros animales (incluido un gato que aparentemente los encuentra deliciosos).

Crane Flies on Goldenrod.wmv de Bob Armstrong en Vimeo.

Las larvas de mosca grulla a veces se llaman chaquetas de cuero porque tienen una piel exterior dura. Las larvas, que nacen de huevos depositados en el suelo, comen raíces de plantas, material orgánico en descomposición y algas; ocasionalmente pueden emerger para alimentarse sobre el suelo. Cada larva pasa mucho tiempo en el suelo, comiendo y creciendo hasta una longitud de una a 1 1/2 pulgadas más o menos. Puede pasar allí varios inviernos, a menudo tres años o más (cuatro en la tundra ártica). En algunas partes áridas de los EE. UU., se vuelven inactivas durante las épocas de sequía y vuelven a comer solo cuando una buena lluvia moja el suelo, por lo que su tiempo de larva es aún más largo.

Cuando está lista, la larva pupa mientras se transforma en el adulto. Al menos en algunas especies, la pupa se orienta verticalmente en el suelo, con la cabeza muy cerca de la superficie, por lo que el adulto puede arrastrarse, secarse las alas y volar en busca de pareja.

Las aves conocen estas larvas y pupas en los suelos poco profundos y húmedos. Los petirrojos y los estorninos hurgan en la hierba, y a menudo vemos cuervos haciendo eso también, a veces muchos de ellos en un campo. ¡Me pregunto cómo encuentran los pájaros estos sabrosos bocados! ¿Los ven, los huelen, escuchan a las larvas masticar o al adulto salir de la pupa o por algún otro medio? Y me pregunto si los osos alguna vez los persiguen, como lo hacen con otros insectos.

Algunas especies tienen larvas acuáticas, que suelen vivir en el fondo, donde se alimentan de hojas caídas y detritos orgánicos, pero algunas son depredadoras. La mayoría de ellos respiran aire al salir a la superficie y colgarse allí, mientras que los espiráculos al final del abdomen toman aire. Las larvas sin patas pueden ganar algo de tracción para moverse sobre los sustratos del fondo por medio de pelos gruesos en el abdomen. Estos cuerpos alargados y blandos son un buen alimento para Dolly Varden, tímalos y, sin duda, también para cazos.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On the Trails aparece todos los miércoles en Juneau Empire.

Una larva de mosca grulla aparece en el césped; es un sabroso bocado, a veces llamado chaqueta de cuero. (Foto cortesía / Ginger Hudson)

Un chupasavia de pecho rojo mastica una mosca grulla adulta. (Foto cortesía / Bob Armstrong)

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