En los senderos: partenogénesis en vertebrados

Por Mary F.Wilson

Cuando hablamos de padres solteros, nos referimos a una familia que tiene solo una madre (o, a veces, solo un padre) que cría a los hijos. Pero hay otra forma de ser padre soltero cuando un individuo hace la descendencia por sí mismo, sin la participación de nadie más en ninguna etapa. Hay muchos ejemplos de plantas e invertebrados que pueden producir descendencia al dividirse en pedazos, y los pedazos se convierten en nuevos individuos. O bien, se reproducen por partenogénesis (nacimiento virginal): un embrión sin padre se desarrolla sin que un espermatozoide se una a un óvulo para iniciar el proceso y los óvulos no fertilizados se desarrollan directamente en un cigoto y luego en un embrión.

Sin embargo, entre los vertebrados, la partenogénesis es relativamente rara. No hay casos conocidos de partenogénesis natural científicamente documentada en mamíferos. Sin embargo, la partenogénesis ha sido artificialmente inducida experimentalmente en una variedad de especies, aunque el embrión generalmente se desarrolla de manera anormal y muere.

La partenogénesis en las aves es aparentemente muy rara. Es conocido en pavos, pollos y palomas domésticos y en pinzones cebra en cautiverio, pero los embriones no se desarrollan normalmente y generalmente mueren antes de eclosionar. Sin embargo, dos cóndores de California en el zoológico de San Diego produjeron cada uno un polluelo macho viable que no tenía padre; los polluelos vivieron algunos años pero murieron antes de reproducirse. Esas hembras hicieron polluelos sin padre a pesar de que compartieron su cautiverio con los machos.

Algunos reptiles son obligatoriamente partenogenéticos y unisexuales (hembra), incluidos algunos geckos asiáticos y lagartijas cola de látigo de América del Norte. Al menos algunos de estos tipos surgieron (y todavía están surgiendo, presumiblemente) a través de la hibridación de especies sexuales, lo que lleva a la poliploidía (múltiples conjuntos de cromosomas por célula, no solo los dos conjuntos habituales). Curiosamente, aunque las poblaciones de látigos son exclusivamente hembras, si una hembra actúa como un macho (¿por qué haría eso?) cortejando y montando a otra hembra, se producen más huevos que en ausencia de ese comportamiento (debido a las hormonas que controlan conducta y respuesta). Se sabe que otros reptiles son partenogenéticos al menos ocasionalmente, incluidas serpientes como pitones, boas, serpientes de cascabel, mocasines de algodón y cabezas de cobre, y lagartos monitores como el dragón de Komodo.

Entre los anfibios, la partenogénesis es bien conocida en las salamandras y ciertas ranas, a menudo como resultado de la hibridación y la poliploidía. Ocurren algunas variaciones extrañas, creando una mezcla de partenogénesis y sexualidad (a veces llamada partenogénesis incompleta): en algunos casos, se necesita el esperma de una especie sexual para comenzar la división del óvulo y el desarrollo del embrión, pero no se transfieren genes masculinos. En otros casos, el esperma de una especie sexual fertiliza el óvulo y se desarrolla un embrión, pero cuando maduran y se reproducen, no transmiten los genes del macho. Y a veces, al menos algún material genético masculino (ADN) de una especie sexual se combina misteriosamente con el ADN de la hembra, y se transmite de manera conjunta, no como cromosomas separados.

Se han informado crías partenogenéticas unisexuales para varias especies de tiburones; en estos casos, las madres (que son flexibles) probablemente también puedan tener descendencia de la manera sexual habitual. Entre los peces óseos, la partenogénesis y la unisexualidad son algo común en los pejerreyes de Texas, el molly amazónico y un pececillo híbrido vivíparo en México, por ejemplo, y también ocurren en algunas poblaciones de varios otros, incluida la locha de estanque de Asia. y el gobio carpa australiano.

¿Hay ventajas en la partenogénesis? Una ventaja es que las hembras pueden producir descendencia, transmitiendo sus genes, incluso si los machos son escasos y no están disponibles. Otra ventaja es que las hembras no comparten la paternidad con los machos, solo transmiten sus propios genes; sus hijos son muy parecidos a sus madres, a menudo prácticamente idénticos. Sin embargo, generalmente sacrifican las ventajas de la recombinación sexual de genes, lo que genera variación. Tal variación se considera útil: al producir descendencia variada, existe una mayor probabilidad de que algunos sobrevivan cuando el entorno es (como de costumbre) igualmente variable.

Entonces, uno esperaría encontrar casos de partenogénesis natural cuando y donde los ambientes no son muy variables, o los machos son muy difíciles de encontrar. Se necesitan buenos datos: la adaptabilidad de la partenogénesis en la ecología de cada especie que se reproduce de esta manera necesita más documentación.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On the Trails aparece todos los miércoles en Juneau Empire.

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