Este octubre, piense en las garrapatas de chupamiento de sangre

Hace poco me mostraron dos fotos de animales locales acosados ​​por garrapatas. Uno era una ardilla roja, cuya cabeza y cuello estaban plagados de garrapatas (ver fotos); el otro era un puercoespín joven con dos garrapatas de aspecto similar junto a un ojo. Eso me hizo pensar en las garrapatas: cómo viven, cómo hacen lo que hacen y las enfermedades que pueden transmitir.

Las garrapatas de esas fotos pertenecen al género Ixodes. Probablemente sean Ixodes angustus, pero se necesitaría una mirada cercana a un espécimen para hacer una identificación segura. Esta garrapata es originaria de Alaska; a veces se le llama garrapata de ardilla (pero los nombres comunes son confusos, a menudo se aplican a más de una especie), aunque también ocurre en otros pequeños mamíferos como ratones, campañoles y musarañas. Otra garrapata nativa conocida se llama garrapata de la liebre (Haemophysalis leptorispalustris), que se encuentra en liebres, conejos y, a veces, en aves que se alimentan en el suelo.

Un ciclo de vida típico de estas garrapatas dura dos años, pero a veces lleva más tiempo. Una garrapata hembra pone huevos en un animal huésped. Los huevos eclosionan, produciendo un diminuto juvenil de cuatro patas, que muda a una ninfa de seis patas un poco más grande, que luego muda a un adulto más grande de ocho patas. No importa cuántas patas estén presentes, las garrapatas se alimentan de sangre y, a menudo, cambian de huésped entre las etapas de la historia de la vida. Se informa que las ninfas hembras se alimentan durante más tiempo que los machos y, cuando son adultas, se dice que las hembras se alimentan de sangre más que los machos, presumiblemente para alimentar la producción de huevos. Se dice que Ixodes angustus pasa mucho tiempo en los nidos de sus anfitriones, pero claramente aparecen fuera de los nidos cuando salen sus anfitriones. En Alaska, se encontró a un macho apareándose con una hembra (¡y al mismo tiempo parásita de ella!) que se estaba alimentando de una ardilla.

¿Cómo se alimentan? El aparato de alimentación tiene tres partes: dos piezas bucales afiladas llamadas quelíceros y una estructura central, larga y acanalada con muchos ganchos que miran hacia atrás. Chelicerae corta a través de la piel del anfitrión, trabajando de un lado a otro para cavar más profundo y finalmente engancharse, y la estructura larga y ganchuda se desliza hacia la abertura. El canal transporta saliva y proteínas anticoagulantes al corte y extrae sangre hacia la garrapata. El proceso de succionar sangre toma un tiempo, y todos esos ganchos anclan la garrapata hambrienta en su lugar hasta que se llena. Una sola garrapata probablemente no elimine suficiente sangre como para dañar gravemente al huésped, pero un grupo completo de garrapatas podría debilitar al huésped (se sabe que esto le sucede a veces a los alces que soportan cargas pesadas de otro tipo de garrapata no nativa).

Esta garrapata (y varias otras) puede portar y transmitir la enfermedad de Lyme, que es causada por una bacteria espiroqueta llamada Borrelia burgdorferi. La enfermedad de Lyme en humanos es bien conocida y bien estudiada en América del Norte. Se informa una cantidad de casos confirmados para Alaska, pero se cree que provienen de fuera del estado cuando los viajeros (y sus mascotas) regresan. Esta bacteria también puede infectar animales domésticos como perros, gatos y caballos. Un ser humano u otro animal (incluidas las aves) puede portar la bacteria sin mostrar signos de enfermedad, pero a veces se desarrollan síntomas muy graves. El tratamiento temprano con antibióticos (que son efectivos contra las bacterias pero no contra los virus) puede ser útil. Según los informes, Borrelia burgdorferi en humanos, ciervos y animales domésticos no se acumula a niveles altos, por lo que estos bichos no son buenas fuentes para una mayor transmisión del organismo. Sin embargo, puede acumular grandes poblaciones en algunos anfitriones de vida silvestre (en su mayoría pequeños mamíferos), por lo que esas especies de vida silvestre pueden servir como buenas fuentes para infectar una garrapata que se alimenta y promover la transmisión de la enfermedad. Sin embargo, a pesar de las poblaciones a veces altas de Borrellia burgdorferi en algunas especies de vida silvestre, en la mayoría de los casos parece haber (¡sorprendentemente!) poco efecto en esos huéspedes.

Las garrapatas Ixodes, las garrapatas de liebre y otras especies de garrapatas también pueden portar la bacteria de la tularemia, que se transmite a los humanos cuando manipulan animales infectados, como liebres y roedores. Además, la infección puede ocurrir al beber agua que ha estado en contacto con un animal infectado o al comer carne poco cocida de un animal infectado (o incluso al inhalar la bacteria después de que una cortadora de césped haya despedazado un cadáver, ¡y envió pedazos al aire! ). Entonces, las garrapatas son solo una de las muchas formas de infectarse con esta desagradable enfermedad. Se conocen varios casos de esta enfermedad en humanos y liebres en Alaska, principalmente en el interior. Además de los humanos, las mascotas domésticas y los animales salvajes pueden estar expuestos a la enfermedad de la misma manera y enfermarse gravemente a causa de esta bacteria.

Las garrapatas Ixodes también pueden portar un virus desagradable, llamado virus Powassan. Se informa que muchas aves y mamíferos portan este virus, a menudo sin mostrar síntomas. En los seres humanos, a veces puede causar problemas graves en el sistema nervioso central, como encefalitis o meningitis; no existe un tratamiento conocido para el virus en este momento (2018). Se considera que es un problema emergente de salud pública en varias partes de América del Norte. ¿Ocurre en Alaska? Posiblemente. Lo que se llama virus Powassan es en realidad dos cepas de virus muy similares y estrechamente relacionadas. Uno de ellos se ha encontrado en ratones de campo en el centro de Alaska y podría aparecer en otros pequeños mamíferos, como se sabe que ocurre en otros lugares. Hasta el momento, no se registra desde el sureste.

Sin embargo, por varias razones, incluido el cambio climático, el transporte en mascotas domésticas, etc., recientemente se han encontrado varias garrapatas no nativas en Alaska. Uno de ellos (Ixodes scapularis, a veces llamado garrapata de patas negras o garrapata del venado) es un excelente portador del virus Powassan y es el principal vector en algunas otras partes de América del Norte. Actualmente, esta garrapata es muy rara en Alaska, pero eso podría cambiar. Y si otras enfermedades transmitidas por garrapatas llegaran a Alaska, es probable que las garrapatas nativas también se conviertan en vectores.

Muchas gracias al veterinario del estado de Alaska, el Dr. Robert Gerlach, del Departamento de Conservación Ambiental, por brindarme una consulta útil.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal y aparece todos los viernes. Sus ensayos se pueden encontrar en línea en onthetrailsjuneau.wordpress.com.


Una ardilla roja en Juneau tiene varias garrapatas dándose un festín con su sangre. Tenga en cuenta que las garrapatas están adheridas en lugares donde sería difícil para la ardilla quitarlas. (Foto de Courtsey | Gus Van Vliet)

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