Foro de Ciencias de Alaska: punto de elefante y árboles que crecen en hielo

por Ned Rozell

De todos los nombres descriptivos de lugares como el Gran Cañón, el Muro de China y el trío de los Valles de la Muerte, hay algunos que realmente te hacen rascarte la cabeza.

Elephant Point está justo al sur del Círculo Polar Ártico en una península de tundra al norte de Buckland. Elephant Point fue el sitio de un pueblo donde alguna vez vivieron 100 personas. También es donde los hermanos Lomen de Nome operaron una granja de renos con corrales, un matadero, cámaras frigoríficas y viviendas para trabajadores.

La bibliotecaria Judie Triplehorn resolvió el misterio de Elephant Point con un documento amarillento que colocó sobre mi escritorio. En él, un escritor del Museo de Edimburgo en Escocia en 1829 saludó la llegada de dos colmillos de Mamut, traídos a casa por el Capitán Beechey.

Frederick Beechey fue un explorador inglés que navegó por todo el mundo. En uno de sus viajes, fue el primero en cartografiar una característica que otros marineros habían pasado por alto: la Bahía de San Francisco.

En 1825 y 1826, exploró el Estrecho de Bering y la costa noroeste de Alaska, mapeando y nombrando características a medida que avanzaba.

En Elephant Point, los miembros de su grupo encontraron dos colmillos, cada uno de más de 10 pies de largo.

El mamut al que pertenecía el más grande debe haber tenido quince o dieciséis pies de altura, escribió el curador del museo, quien describió la naturaleza inusual de Elephant Point notada por los hombres que acamparon allí.

El acantilado tiene una cubierta de tierra y hierba (pero) era en realidad una montaña de hielo, de 100 pies de altura.

Le di el nombre de Elefante a la punta, escribió Beechey en su relato del viaje, para marcar su vecindad con el lugar donde se encontraron los fósiles.

Mientras que los colmillos de ese mamut de Alaska están en la capital de Escocia, algunos de sus huesos yacen en cajones oscuros en la ciudad de Nueva York. En 1908, un coleccionista del Museo Americano de Historia Natural recuperó más restos de mamut, algunos de ellos malolientes, del suelo helado de Elephant Point.

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Los seres vivos que interactúan con el hielo de Alaska también incluyen bosques que crecen en glaciares lentos. El glaciólogo del Instituto Geofísico Martin Truffer ha fotografiado árboles que crecen bien en la fina capa de suelo sobre Bering, Malaspina y otros glaciares en el sur de Alaska.

Cuando un glaciar se encoge hasta el punto en que deja de moverse y se pone en cuclillas, la tierra se acumula y las semillas de los árboles se transportan con la brisa. Si las condiciones son las adecuadas, los bosques crecen sobre el hielo.

Un glaciar activo no sería lo suficientemente estable para que crezcan árboles, dijo Truffer. Entonces, en cierto modo, los bosques sobre los glaciares son una manifestación del retroceso de los glaciares.

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Un bosque que crece en el glaciar Grand Plateau en el sur de Alaska. (Foto cortesía / Ned Rozell)

A principios de la década de 1900, los constructores de Copper River y Northwestern Railway descubrieron que los glaciares eran sus mayores obstáculos para tender una línea férrea desde Cordova hasta las minas de cobre en Kennecott.

Donde la lengua del glaciar Allen se adentraba en el río Cobre, los ingenieros trazaron un camino a través del hielo, como describió Lawrence Martin en la publicación de 1913 Alaskan Glaciers in Relation to Life.

Los constructores volaron una pendiente a lo largo de cinco millas y media de la masa de hielo cubierta de árboles estancada y cubierta de morrena. El hielo se encuentra debajo de las traviesas y los rieles y el futuro derretimiento provocará un hundimiento. El avance del glaciar presentará aún más dificultades.

Con los hombres haciendo reparaciones anuales a las vías en Allen Glacier, el ferrocarril de 196 millas permitió la extracción de muchas toneladas de cobre de Alaska. El ferrocarril operó sobre hielo glaciar desde 1910 hasta 1938, cuando el precio del cobre cayó tan bajo que la operación dejó de ser rentable.

Desde finales de la década de 1970, el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska ha proporcionado esta columna de forma gratuita en cooperación con la comunidad de investigación de la UAF. Ned Rozell es escritor científico del Instituto Geofísico. Una versión de esta columna se publicó en 2016.

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