Glaciares sucios en todo el mundo

Cuando mi jefa, Sue Mitchell, estuvo en el Tíbet recientemente, le preguntó a un guía local si los glaciares se estaban reduciendo. El guía le dijo que no, que los glaciares estaban bien.

Cuando regresó a Alaska, Sue le hizo la misma pregunta al glaciólogo Martin Truffer, quien también trabaja en el Instituto Geofísico de la UAF. Dijo que no, los glaciares del Himalaya no están bien. Se están derritiendo rápidamente, como otras grandes masas de hielo en todo el mundo.

Truffer debería saberlo. Acaba de visitar el Tíbet para medir el espesor de un glaciar con un sistema de radar que ha utilizado muchas veces en Alaska. Truffer estaba allí en el techo del mundo debido a una conexión entre los glaciares de Alaska y los que fluyen desde las montañas del Himalaya: muchos de ellos están sucios.

Cubierto de escombros es otra frase que describe esos glaciares, incluidos Kennicott y Canwell y Muldrow y muchos otros en Alaska. En lugar de una cara de hielo blanco azulado puro, estos glaciares fluyen o se estancan debajo de una alfombra de guijarros, rocas y rocas grises.

Muchas de estas rocas se han desprendido de las paredes de montañas empinadas. Los glaciares a veces también arrancan rocas de las laderas de las montañas. Estas son hermosas morrenas mediales, bucles en forma de lágrima de negro sobre blanco cuando se ven desde muy arriba.

Martin Truffer del Instituto Geofísico de la Universidad de Alaska Fairbanks estudió recientemente este glaciar cubierto de rocas en el Tíbet para encontrar su espesor. (Foto cortesía | Martin Truffer)

Los glaciares sucios son los menos estudiados, dijo Truffer. Los científicos no han tenido en cuenta sus peculiares propiedades en los modelos. Esas cifras son importantes porque muchas personas dependen del derretimiento de los glaciares como suministro de agua, incluidos millones en India, China y Bangladesh.

Agregar tierra al hielo lo hace más oscuro, dijo Truffer, lo que puede ayudarlo a absorber más luz solar. Alrededor de un cuarto de pulgada de rocas sobre el hielo del glaciar actúa como una lona negra, derritiendo el glaciar más rápido.

Si el revestimiento de roca es más grueso, lo que suele ser el caso, actúa como aislante.

Si hay tantos escombros en un glaciar, se detiene el derretimiento, dijo Truffer, sosteniendo sus manos del ancho de una hogaza de pan durante una charla reciente en Fairbanks.

El glaciar Sherman cerca de Córdoba es un buen ejemplo. Cuando el terremoto de magnitud 9,2 de 1964 sacudió la luz del día fuera del área, grandes trozos de montaña se derrumbaron en la superficie del glaciar Sherman. Los árboles de aliso ahora crecen en suelo nuevo sobre el hielo en la parte del glaciar cerca del río.

Ese glaciar básicamente dejó de derretirse, dijo. (El terremoto) apagó el derretimiento casi por completo.

Lo mismo sucedió en esta época en 2002, cuando el terremoto de 7.9 Denali Fault sacudió algunas cimas de montañas en Black Rapids Glacier.

Ahora, hay una diferencia de elevación de 30 o 40 metros entre el hielo cubierto de rocas y el hielo claro, dijo Truffer.

Científicos de Alaska como Sam Herreid (quien acampó en el glaciar Canwell un verano), Pascal Buri (quien trabajó en el glaciar Kennicott con Truffer) y Regina Hock (glacióloga del Instituto Geofísico que también estudiará el glaciar Kennicott) están tratando de descubrir los efectos de la roca. cubrir el derretimiento de los glaciares.

En cuanto a Truffer, no durmió muchas noches en Fairbanks. Ahora está en la Antártida. Allí, él y un equipo internacional que incluye al tipo Dale Pomraning del Instituto Geofísico perforarán agujeros en la plataforma del glaciar Thwaites y luego bajarán los instrumentos al agua de mar debajo de él. El glaciar del tamaño de Florida podría por sí solo elevar el nivel del mar dos pies si experimenta un colapso descontrolado, según científicos que trabajan con la Colaboración Internacional de Glaciares Thwaites.


Desde finales de la década de 1970, el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska ha proporcionado esta columna de forma gratuita en cooperación con la comunidad de investigación de la UAF. Ned Rozell es escritor científico del Instituto Geofísico.


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