Las arañas de cangrejo son Voraz Little Predator

Las arañas cangrejo son pequeños depredadores voraces.

Por lo general, son cazadores sentados y esperando que emboscan a los insectos que pasan cerca y agarran a la víctima con dos juegos de garras largas. Las presas pequeñas se pueden capturar solo con las garras, pero las presas más grandes se someten mediante la inyección de un potente veneno que inmoviliza rápidamente a la presa. La mayoría de estas inyecciones se colocan entre la cabeza y el tórax o entre el tórax y el abdomen de la víctima. Colocando sus piezas bucales en una herida hecha por las garras, la araña succiona un poco de fluido corporal, lo mezcla con su propio fluido estomacal y reinyecta la mezcla. Los fluidos mixtos van y vienen, con más y más fluidos estomacales entrando en la presa. Esos fluidos convierten los tejidos blandos internos de la presa en líquido, que luego es succionado por la araña. En muchos casos, la alimentación comienza con la cabeza de la presa, y si la araña ya está bien alimentada, solo se consume el contenido de la cabeza; la araña luego descarta el cadáver. Tal consumo selectivo de alimentos deja la pregunta ¿Por qué? Tal vez los ojos y el cerebro del insecto presa ofrecen nutrientes especiales y críticos, o tal vez solo la mayor cantidad de calorías. (Vemos algo similar cuando los osos comen solo el cerebro o los huevos de un salmón capturado).

Aunque algunas arañas cangrejo cazan en la hojarasca o en los troncos de los árboles, la especie que tenemos aquí ( Misumena vatia ) caza habitualmente en las flores, a la espera de atrapar a los insectos visitantes. Los dientes de león a veces son una buena plataforma de caza, aunque cierran por la noche o cuando llueve. A veces, las arañas acechan en racimos de flores, como las inflorescencias de los altramuces. Misumena vatia puede cambiar de color de amarillo a blanco y viceversa, dependiendo del color de fondo de la flor sobre la que se asienta, aunque puede tardar más de dos días en efectuarse el cambio. Entonces, si ves una araña cangrejo amarilla en una flor blanca, sabes que no ha estado allí por mucho tiempo.

Encontrar un parche de flores para usar como base de caza probablemente sea principalmente una cuestión de suerte. Una araña recién nacida puede hincharse con la brisa que atrapa su hilo de seda. Si cae en un buen parche de flores, es un buen comienzo. Pero las arañas más viejas y más grandes no se mueven muy lejos, las hembras adultas se mueven solo unos pocos metros como máximo para encontrar buenos sitios de caza. Se requiere una variedad de flores a corta distancia unas de otras, porque las diminutas arañas tienen que atrapar presas diminutas, lo que probablemente sería más común en flores pequeñas (como la vara de oro), pero las arañas adultas necesitan presas más grandes y pueden usar flores más grandes. Por lo tanto, para establecerse con éxito, nuestras arañas cangrejo necesitan un parche que proporcione flores pequeñas y grandes, con una temporada de floración lo suficientemente larga como para proporcionar esa variedad.

En Juneau, ¿dónde encuentran los parches con una gran variedad de flores que florecen durante mucho tiempo? En algunos bordes de caminos (hasta que se corten) y prados como los que se encuentran a lo largo de Cowee Creek, y tal vez en algunos jardines traseros.

Debido a que las hembras adultas son pesadas, especialmente si están llenas de huevos, no pueden moverse mucho, por lo que tienen que lidiar con cualquier insecto que se acerque a la flor en la que descansan o a otra flor muy cercana. Un estudio detallado en Maine mostró que los abejorros son una presa importante, aunque son mucho más grandes que las arañas y difíciles de capturar. De hecho, el éxito de captura rara vez superó el tres por ciento de los intentos de ataque. Así que tendrían que pasar muchas abejas para que a la araña le vaya bien. Las polillas de tamaño considerable también son buenas presas, generalmente disponibles por la noche, pero muchas flores se cierran por la noche y no atraen polillas. Un buen parche de forrajeo es aquel que atrae muchas abejas o polillas, ofreciendo muchas posibilidades de capturar una buena presa.

Una araña hambrienta también ataca presas más pequeñas, como moscas voladoras o moscas bailarinas, pero las hembras adultas pierden peso con una dieta de pequeños insectos. Además, las hembras necesitan estar muy bien alimentadas para producir sus huevos; pueden poner racimos de huevos más grandes si están muy bien alimentados. En el estudio de Maine, pocas hembras capturaron suficiente alimento para producir el máximo número posible de huevos. Los juveniles, al ser pequeños, les va bien con presas pequeñas.

¿Qué pasa con los machos? Ellos también tienen que alimentarse y hacerlo como las hembras. Pero son mucho más pequeños que las hembras (las hembras son más de diez veces más grandes) y no dependen tanto de la captura de presas grandes. No tienen los altos costos de la producción de huevos y gastan sus energías principalmente en correr, buscando hembras con las que aparearse. Cuando un macho encuentra una hembra virgen recién mudada, salta sobre su abdomen e inserta esperma en sus dos aberturas genitales usando sus pedipalpos (apéndices junto a las mandíbulas en la cabeza). Los machos se aparean regularmente más de una vez, aunque les lleva la mayor parte del día recargar sus pedipalpos. (Las mujeres lo hacen con mucha menos frecuencia). Una hembra mayor generalmente no es tan receptiva y puede ser agresiva. En cualquier caso, es probable que el primer macho en aparearse con una hembra sea el padre de la cría, por lo que hay menos beneficios para los machos de tal apareamiento. Una hembra agresiva a veces puede comerse a un macho atento, pero eso no es común en esta araña: los machos son lo suficientemente ágiles para escapar fácilmente y demasiado pequeños para ser un almuerzo gratificante.

Las hembras ponen sus huevos dentro de una hoja doblada, suspendida en una red de seda, y cuidan el nido sentándose en el exterior. Sentarse en el exterior, en lugar de proteger el interior del nido como hacen muchas otras arañas, ayuda a mantener alejadas a las avispas parasitoides, una fuente potencialmente importante de mortalidad para los huevos de araña. Una avispa hembra intenta poner un solo huevo en la masa de huevos de las arañas; una larva de avispa puede consumir todos los huevos de araña, excepto en las masas de huevos más grandes. Una araña cangrejo defensora a menudo derriba a las avispas de su nido. Por lo general, hay una cría por temporada, al menos en Maine y probablemente aquí también, pero podría haber más, más al sur. La producción de huevos generalmente ocurre en pleno verano y los huevos eclosionan casi un mes después. Los diminutos juveniles necesitan pequeñas presas que acudan a pequeñas flores, porque necesitan alimentarse antes de hibernar en la hojarasca. Los juveniles bien alimentados y más grandes sobreviven mejor al invierno que los pequeños. El verano siguiente, crecen un poco más y mudan nuevamente, y pasan el próximo invierno hibernando. La próxima primavera o principios del verano, mudan a la etapa adulta y probablemente no sobrevivan al próximo invierno. Sin embargo, este patrón básico puede variar según las condiciones.

Las arañas cangrejo no son comunes en Juneau, quizás en parte porque no hay muchos buenos parches de hábitat. Entonces, si desea ver una araña cangrejo en acción, consulte los videos en el siguiente sitio web: https://www.naturebob.com/those-amazing-crab-spiders.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. Gracias a Bob Armstrong por la foto y los videos, a Doug Jones por el préstamo de un libro de DH Morse que detalla mucho sobre estas arañas cangrejo en Maine. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.


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