Llegando al gran tiempo: Soldotna Man firma un trato de 4 peleas con UFC

Lo que una vez fue una broma se convirtió en realidad el 20 de octubre cuando Soldotnas Victor Rodríguez firmó un contrato de cuatro peleas con Ultimate Fighting Championship, la compañía de promoción de artes marciales mixtas más grande del mundo.

Rodríguez, de 28 años, llevará su récord profesional de 7-2 a un enfrentamiento de UFC Fight Night 181 con Adrián Yáñez (7-2-0) de Texas el sábado.

Me asusté, dijo Rodríguez sobre saber que tenía un contrato para pelear con UFC. Todo se siente como un sueño. Es una montaña rusa muy emocional.

También ya no es una broma.

Rodríguez creció en artes marciales mixtas con su entrenador, Seth Stacey. Los dos comenzaron en un garaje local y ahora Stacey tiene artes marciales AK-49 en el Peninsula Center Mall y Rodríguez tiene un contrato con UFC.

Estoy tan contenta de tener este viaje con él, dijo Stacey. Ha sido un sueño ganado para nosotros durante ocho años. Siempre contábamos chistes sobre algún día llegar a UFC, pero siempre había una seriedad al respecto.

Al menos media docena de luchadores con conexiones en Alaska han llegado a UFC. Dos Lauren Murphy y Jared Cannonier pelearon el sábado en UFC 254 en Abu Dhabi, Emiratos Árabes Unidos. Los eventos pay-per-view como UFC 254 son un paso adelante del UFC Fight Night en el que aparecerá Rodríguez. Ese evento se puede ver en ESPN+.

Austin Vanderford, graduado en 2008 de la Escuela Ninilchik, es otro peleador peninsular de MMA que ha tenido éxito, compilando un récord profesional de 9-0. Vanderford pelea para Bellator, un competidor de UFC. Después de recuperarse de un caso de COVID-19, Vanderford peleará contra Chris Curtis en Bellator 251 el 5 de noviembre en Uncasville, Connecticut.

Los partidarios rodean a Víctor Rodríguez después de que ganó el título de peso gallo del Campeonato de Lucha de Alaska el 26 de febrero en el Alaska Airlines Center en Anchorage, Alaska. (Foto cortesía de Seth Stacey)

Empezando

Rodríguez se hace una pregunta que se hacen muchos atletas.

No sé si MMA me encontró o yo encontré MMA, dijo.

Recuerda, cuando era niño en California, ver celosamente cómo los niños salían de clases en un gimnasio de boxeo.

Nunca entendí por qué se quejaron con su mamá de que tenían que ir a golpear cosas, dijo Rodríguez, que mide 5 pies 5 pulgadas y pesa 135 libras. Viviendo en California, me metí en peleas callejeras y me molestaron.

Aprendí a ser rudimentario peleando contra tipos más grandes.

Rodríguez se mudó al centro de la península de Kenai a los 14 años antes de mudarse a Alabama como estudiante de segundo y tercer año. Regresaría a la península y se graduaría de Skyview High School.

Incluso antes de graduarse de la escuela secundaria, Rodríguez ya había peleado en un evento local de MMA para el promotor Mat Plant.

Decidí tomar la pelea en el último minuto, dijo Rodríguez. Noqueé al tipo. No sabía que era un torneo, pero el promotor me dijo que tenía que pelear con otro tipo. Yo también lo noqueé.

genio de la lucha

Noquear a algunos muchachos en Soldotna en base a la inteligencia callejera y el estado físico que obtuvo al practicar múltiples deportes en Alabama fue una cosa. Sin embargo, si Rodríguez quisiera progresar en MMA, tendría que volverse más refinado.

Ahí es donde entró Stacey.

Stacey ha estado viviendo en el área de forma intermitente durante 15 o 16 años. Ha tenido trabajos como cocinar para Louies Steak and Seafood, pero su sueño siempre fue abrir un gimnasio de artes marciales.

Es un genio, dijo Rodríguez de Stacey. Cuando se trata de una pelea, tiene la habilidad de comprender el plan de juego para una pelea. Es como si lo estuviera viendo en cámara lenta. Tengo que verlo 10 veces antes de ver lo que hace.

Combinamos mi talento con su conocimiento para hacer lo que hay que hacer.

Stacey dijo que aprendió de Duane Ludwig de Ludwig Martial Arts en Colorado. Ludwig es un campeón mundial de kickboxing y dos veces ganador del Premio Shawn Tompkins al Entrenador del Año en los premios World MMA.

Rodríguez dijo que muchos peleadores de UFC comienzan en buenos gimnasios rodeados de atletas de clase mundial. Stacey y Rodríguez comenzaron en un garaje.

Usamos lo que teníamos e hicimos algo de la nada, dijo Rodríguez. Absolutamente me pone en lágrimas. No teníamos nada. Solo teníamos un entrenador y algunos compañeros de entrenamiento.

Rodríguez dijo que la gente ve su habilidad llamativa en estos días y se maravilla con su talento. Él solo se ríe.

No hay talento en eso. Todo es trabajo duro legítimo, dijo. Todo se hizo aquí en un pequeño, diminuto gimnasio.

Todos estaban tratando de menospreciar a mi entrenador, pero luché contra eso. Luché en muchos momentos difíciles y aguanté para poder hacer algo increíble en un pueblo pequeño.

El campeón

La mayor victoria de Rodríguez hasta la fecha llegó el 26 de febrero cuando derrotó a Anchorages Jared Mazurek, originario de Nikiski, por el título de peso gallo en Alaska Fighting Championships 157 en el Alaska Airlines Center en Anchorage.

Mazurek fue el favorito en la pelea y pudo abrir un corte sobre el ojo izquierdo de Rodríguez en el primer asalto. Rodríguez pudo recuperarse de ese corte para anotar un nocaut técnico en la segunda ronda.

En el proceso, Stacey dijo que Rodríguez mostró los atributos que lo hacen un boxeador especial.

Vic tiene tenacidad, agresividad y corazón, dijo Stacey. Algo hará que todos estos tipos exitosos en MMA vivan por la espada y mueran por la espada. Saldrá con su escudo, y eso es especial.

Hace tres o cuatro años, Stacey llevó a Rodríguez a uno de los campamentos de Ludwigs en Colorado. Rodríguez entrenó con Tim Elliott, quien luchó contra Demetrious Johnson por el campeonato de peso mosca de UFC en diciembre de 2016 y perdió.

Tim lo retocó, dijo Stacey sobre Rodríguez. Al día siguiente, Vic fue al gimnasio de Duanes con hambre en los ojos. Estaba allí para mejorar y volvió más fuerte. En ese momento, supe que era de una raza diferente.

Consiguiendo su tiro

Después de derrotar a Mazurek, Stacey dijo que su objetivo era conseguir que Rodríguez fuera un mánager sólido para que pudiera ascender de rango.

Stacey encontró a Tiki Ghosn, propietario de Arsenal Sports Agency y The Huntington Beach Ultimate Training Center. Ghosn solía ser un luchador de UFC y en un momento fue dirigido por Dana White, el actual presidente de UFC. Ghosn actualmente representa a grandes nombres en MMA como Juan Archuleta y Quinton Rampage Jackson.

Cuando el oponente de Yáñez se quedó fuera de la pelea del sábado, Ghosn llamó.

Llamó el otro día y preguntó si aceptaríamos la pelea con poca anticipación, dijo Stacey. Fueron como, sí. Esta es la oportunidad de tu vida. ¿Cómo puedes decir no?

Stacey dijo que tomar la pelea con poca anticipación le roba a Rodríguez un campo de entrenamiento de ocho a 12 semanas para prepararse adecuadamente. Sin embargo, aceptar el acuerdo de cuatro peleas significa que Rodríguez obtendrá más oportunidades de UFC en el futuro.

Según Stacey, Yáñez es un buen boxeador con buen alcance y manos rápidas.

Definitivamente es la pelea más dura de Vic hasta la fecha, dijo Stacey.

Rodríguez dijo que no tiene tiempo para desarrollar su capacidad cardiovascular, pero sí para prepararse para el estilo de pelea de Yáñez.

Solo quiero salir y ponerlo feo y entretener a la gente, dijo Rodríguez.

Stacey dijo que Rodríguez-Yáñez es la sexta pelea en la cartelera preliminar, que comienza al mediodía del sábado.

Cambiando vidas

Stacey dijo que el objetivo es que Rodríguez gane suficiente dinero con este acuerdo de cuatro peleas para pasar a entrenar a tiempo completo en The Huntington Beach Ultimate Training Center.

Para la pelea del sábado, Rodríguez recibe $10,000 por presentarse y $10,000 adicionales si gana. También hay un bono especial por nocaut de $50,000 y un bono de $50,000 por la pelea de la noche.

El objetivo es ponerlo en una posición para dedicar su vida a la lucha, dijo Stacey, y agregó que cree que Rodríguez está al 30% de su verdadero potencial. Cuando peleó contra Jared, estaba trabajando en la construcción con un clima de 20 grados bajo cero, pero aún asistía al gimnasio dos o tres sesiones al día.

Además de cambiar su vida, a Rodríguez también le gustaría cambiar otras vidas. Desde que obtuvo su contrato de cuatro peleas, Rodríguez dijo que viejos amigos lo llamaron y le dijeron que iban a limpiar sus vidas y volver al gimnasio.

Rodríguez también recuerda ser un niño tímido que no tenía la confianza para hacer preguntas sobre el entrenamiento, por lo que siempre se asegura de prestar atención a los niños.

Me encanta este lugar y quiero ponerlo en el mapa, dijo Rodríguez. Mucha gente quiere salir de Soldotna. No puedo esperar hasta que la televisión diga que soy de Soldotna, Alaska. Esa es la ciudad de donde obtuve mis habilidades.

Rodríguez ya cambió la vida de Stacey al ayudarlo a realizar el sueño de tener un gimnasio de artes marciales.

Vics marcó una gran diferencia en mi vida, dijo Stacey. Me ha ayudado a crecer como ser humano y como entrenador. Me ayudó a levantarme cuando estaba deprimido. Me ha hecho mejor en todos los aspectos y es muy importante para mí.

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