Medio siglo después, el Guardia Nacional recuerda el choque de la aerolínea de 1971

El accidente de Alaska Airlines en 1866, el más mortífero en la historia de Alaska y, en ese momento, del país, dio lugar a cambios, incluida la integración de un nuevo conjunto de especificaciones de navegación, probado en Alaska, para evitar futuros accidentes.

Al menos un hombre quiere recordar a los miembros de la Guardia Nacional que se ofrecieron como voluntarios para ayudar hace 50 años, incluso antes de que se supiera si se trataba de una búsqueda y rescate o una recuperación.

Fue un poco irónico. Tenía que ir a Anchorage esa semana, dijo Charlie Smith en una entrevista. Volví el viernes. Todavía tenía mi boleto que me tenía regresando a casa en ese vuelo al día siguiente.

Smith, entonces primer teniente de la Guardia Nacional al frente de la Compañía de Ingenieros de Combate 910 de la Guardia Nacional del Ejército de Alaska, contó su experiencia del accidente mientras los guardias ayudaban a las organizaciones estatales y federales a tratar a los muertos e investigar el accidente. El accidente, causado por información de navegación incorrecta, según la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte, resultó en la muerte de 104 pasajeros y 7 tripulantes a bordo de un Boeing 727 de Alaska Airlines.

Helicópteros levantan cuerpos del lugar del accidente de un Boeing 727 de Alaska Airlines que voló hacia una montaña cerca de Juneau en 1971, matando a los 111 a bordo. (Associated Press)

Movilización rápida

Cuando el avión se perdió debido a las comunicaciones, se notificó a las autoridades como parte de los procedimientos de emergencia, incluido el Departamento de Policía del Estado de Alaska, cuya competencia incluye todas las operaciones de búsqueda y rescate en el estado.

Los soldados estaban realmente a cargo. En aquellos días, no teníamos SEADOGS o (Juneau) Mountain Rescue. Fueron los soldados y la guardia, dijo Smith. La Guardia Costera estaba bastante activa. Hablaron de traer un helicóptero, pero no pudieron por el clima.

Alertado por el capitán Dick Burton de los soldados del estado de Alaska, Smith pidió voluntarios de la Guardia Nacional para ayudar en un momento en que no conocían los parámetros de la misión.

Smith recordó la conversación que tuvo con Burton: Oye, Charlie, llegamos tarde a un avión y no sabemos dónde está. ¿Podrías llamar a algunos de tus muchachos para ayudar en la búsqueda?

Llamé a todos mis oficiales y sargentos, dijo Smith. Conseguí que 41 personas se ofrecieran como voluntarios. Nos coordinamos con los soldados.

Los miembros de la Guardia Nacional no estaban técnicamente activados en ese momento, dijo Smith, pero más tarde, una orden del entonces gobernador. William Egan levantó la unidad retroactivamente.

En una hora, tenía mi cadena de mando activada, dijo Smith en una entrevista. Nos pusimos en marcha ese día.

El clima había retrasado los vuelos, dijo Smith, por lo que los guardias viajaron en un barco de la Guardia Costera hasta el área donde se creía que ocurrió el accidente, no lejos de Howard Bay. Después de establecer un campamento base, los guardias subieron la pendiente hacia las nubes y la niebla para encontrar dónde había terminado el vuelo 1866. Tres testigos habían escuchado el avión sobrevolar o la explosión, según el informe de la NTSB, que les dio una ubicación aproximada.

Era un día típico de Juneau en el que no podías volar allí, dijo Smith. Mis muchachos subieron la montaña, eso es una subida larga.

Un lugar de accidente espantoso

Si bien las autoridades tenían una ubicación aproximada, primero necesitaban localizarla, dijo Smith.

Sabían aproximadamente dónde estaba. Nos dispersamos y empezamos a salir, dijo Smith. Encontramos el lugar del accidente. Además de todos los cuerpos, había 600 libras de carne de alce esparcidas por todas partes.

Los restos mixtos esparcidos por la ladera de la montaña fueron un espectáculo sombrío para los guardias que respondieron al accidente, dijo Smith. El alce procedía de una cacería en otro lugar del estado y lo transportaba el avión en la sección de carga.

Había algunas cosas espantosas allí arriba. Realmente no quieres recordar ese tipo de cosas, dijo Smith. A veces, las bolsas para cadáveres tenían carne de alce. Estuvimos allí hasta que todos los cuerpos fueron recogidos. Eso fue probablemente dos semanas.

Otras organizaciones, incluidas las tropas, la Administración Federal de Aviación e incluso el Servicio Postal de los Estados Unidos participaron en la investigación, pero la Guardia Nacional hizo su parte de las operaciones de recuperación iniciales, dijo Smith.

Los muchachos, las cosas que tenían que aguantar, todos aguantamos algunas cosas bastante desagradables, dijo Smith. Teníamos guantes y esas cosas, pero cuando estás recogiendo pedazos del cuerpo de una persona joven, es algo difícil de hacer.

Asistencia a las autoridades

Mientras que algunos guardias fueron responsables de retirar los restos mortales de más de 100 personas del lugar del accidente, otros ayudaron a las agencias de respuesta a organizar las partes del cuerpo para su identificación en la armería de la Guardia Nacional en el centro, ahora el Centro de Arte y Cultura de Juneau.

Era una morgue. Había varios de mis muchachos ayudando que no tenían ningún problema con lo que estaban viendo o haciendo, dijo Smith. Algunos de los otros muchachos estaban con los helicópteros ayudando a transportar los cuerpos.

La morgue se utilizó para identificar a las víctimas, que a menudo quedaron irreconocibles o incluso mezcladas con los restos de otros humanos o animales por la fuerza del impacto.

Los tipos del FBI trajeron tres camionetas con refrigerador y las instalaron justo detrás de la armería, dijo Smith. No fue un trabajo divertido. Tenemos todo eso hecho. La armería se utilizó probablemente durante dos meses en total.

El interior de la armería tuvo que ser completamente desmontado, esterilizado y reacabado cuando se completó la operación, dijo Smith. Smith elogió a sus hombres por hacer el trabajo que hicieron, lejos de casa en el lugar de una terrible tragedia.

Podías caminar por allí, pero no era fácil. No pasé el tiempo que la mayoría de mis muchachos pasaron allí. Pasé mucho tiempo en la armería, dijo Smith. Aguantan muchas cosas.

Charlie Smith, primer teniente de la Guardia Nacional en el momento del accidente aéreo del vuelo 1866 de Alaska Airlines en 1971, muestra fotos del incidente el 9 de agosto de 2021, cincuenta años después. (Ben Hohenstatt / Imperio Juneau)

Duro trabajo de los guardias voluntarios

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte determinó que el accidente fue el resultado de información de navegación engañosa, lo que llevó a los pilotos a descender de la altitud de crucero demasiado pronto y se estrelló contra la montaña a gran velocidad.

Quedan muchas cosas all arriba dijo Smith. Golpeó fuerte. Creo que estimaron que estaba haciendo 250 millas por hora.

Si bien los guardias ayudaron con inundaciones y choques menores, el grupo nunca se había enfrentado a algo de esa escala, dijo Smith.

Creo que lo hicieron muy bien, dijo Smith. Dijeron, tenemos un trabajo que hacer y vamos a hacerlo.

Comuníquese con el reportero Michael S. Lockett al (757) 621-1197 o [email protected]

Associated Press Guardias Nacionales llevan cuerpos a la armería, ahora el Centro de Arte y Cultura de Juneau, que se usó como morgue para procesar a los muertos de un Boeing 727 de Alaska Airlines que voló hacia una montaña cerca de Juneau en 1971, matando a los 111 a bordo.

Los miembros de la Guardia Nacional instalaron la armería, ahora el Centro de Arte y Cultura de Juneau, como una morgue para procesar a los muertos de un Boeing 727 de Alaska Airlines que voló hacia una montaña cerca de Juneau en 1971, matando a los 111 a bordo. (Associated Press)

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