Motillas de halcón en el sureste de Alaska

Si camina por un campo de fireweed, es posible que vea chinches, pulgones y, si tiene suerte, una polilla halcón.

Se ciernen sobre las flores con sus alas más bien estrechas, extendiendo la lengua para extraer el néctar. Pueden volar muy rápido, lo que les puede dar el nombre común de halcón. También se les llama polillas esfinge: cuando una oruga está en reposo, levanta la parte delantera de su cuerpo y mete la cabeza hacia abajo. Alguien con una imaginación vívida vio un parecido con la famosa Esfinge egipcia.

Hay más de 1400 especies de polillas halcón en el mundo. Algunos se especializan en extraer néctar de las orquídeas y, a menudo, las polinizan. Muchas polillas halcón tienen largas probóscides (lenguas) adecuadas para extraer néctar de las largas espuelas de néctar de ciertas flores. Cuando hay un buen ajuste entre la longitud del espolón y la longitud de la probóscide, la polilla puede recoger el polen en sus ojos o cara y transferirlo a otra orquídea. Si la probóscide es demasiado corta, la polilla no puede alcanzar el néctar en un espolón largo y no es probable que visite ese tipo de orquídea con mucha frecuencia. Si la probóscide es demasiado larga, la cabeza o el cuerpo de la polilla no entrará en contacto con el lugar de la flor donde se produce el polen, por lo que aunque la polilla puede robar algo de néctar, la polinización es poco probable (a menos que la probóscide haga contacto con el polen). sí mismo).

La más famosa de estas relaciones (como mencioné en un ensayo anterior) se refiere a la orquídea estrella de Madagascar, cuyo espolón de néctar prodigiosamente largo (11 pulgadas más o menos) hizo que Darwin predijera la existencia de una polilla adecuada con una probóscide igualmente larga. Efectivamente, alguien más finalmente encontró esa polilla predicha en acción. Ahora hay rumores de que una segunda especie de polilla halcón de lengua larga puede alcanzar el néctar y polinizar esta orquídea.

Un poco más cerca de casa en los pantanos de Florida y Cuba, la orquídea fantasma vive en lo alto de las ramas de los árboles. Se dice que el espolón de néctar mide unas 5 pulgadas de largo (pero es variable), y ahora se sabe que varias especies de polilla halcón pueden polinizar esta especie. Desafortunadamente, la orquídea ahora está en peligro de extinción, en parte debido a la recolección excesiva por parte de los horticultores.

Un poco más cerca de Alaska, en las praderas de hierba alta, las orquídeas de la pradera con flecos son polinizadas por polillas halcón. La orquídea de la pradera con flecos occidentales tiene un espolón de néctar de más de 2 pulgadas de largo, que se dice que es más largo que la mayoría de las otras orquídeas de América del Norte. Se sabe que es polinizado por cuatro especies de polillas halcón nativas (quizás más) y por una especie no nativa que se introdujo en América del Norte desde Eurasia para ayudar a controlar una maleza invasora. Esta especie de orquídea está designada como amenazada, en gran parte debido a la pérdida de hábitat a medida que las praderas fueron aradas para la agricultura. Pero además, las polillas corren el riesgo de que los pesticidas se desplacen desde los campos agrícolas. Algunos relatos publicados dicen que no se logra un conjunto de semillas en ausencia de polinización por polillas, pero otros dicen que es posible una pequeña autopolinización sin la ayuda de las polillas. En cualquier caso, la reproducción es generalmente pobre.

En Alaska, se sabe poco sobre las relaciones de las polillas halcón con la polinización de las flores. De las siete especies registradas en el museo estatal, solo algunas están representadas por más de unos pocos especímenes.

Aquí en Juneau, a veces vemos la polilla halcón de paja (Hyles gallii) cuando los adultos visitan fireweed y otras flores. Dos observadores de orquídeas locales han visto y fotografiado esta polilla visitando la orquídea blanca del pantano, llevando polen en su probóscide bastante larga (alrededor de una pulgada de largo). ¿Es esta polilla un polinizador habitual de esta orquídea? Se sabe que las polillas de halcón en otros lugares polinizan especies relacionadas de orquídeas, pero se ha pensado que esta orquídea es polinizada principalmente por polillas que se sientan en la flor mientras beben néctar (en lugar de flotar, como lo hace una polilla de halcón). En cualquier caso, las polillas halcón parecen ser poco comunes por aquí, por lo que su papel en la polinización puede ser, en el mejor de los casos, ocasional.

Otra polilla halcón que ocasionalmente vemos aquí se llama polilla halcón colibrí (Hemaris thysbe). Las alas son claras, sin escamas coloridas. Se sabe que esta especie visita muchos tipos de flores, incluidas algunas orquídeas similares a la orquídea blanca del pantano, pero se desconoce cuántas de estas visitas logran la polinización. La probóscide es de longitud media (menos de una pulgada), por lo que esta polilla no dispone de fuentes profundas de néctar.

Otra especie bastante bien representada en la colección del museo es la polilla esfinge tuerta (Smerinthus cerisyi), que luce bonitas manchas azules en los ojos en las alas traseras. Aunque no sé si se ha registrado en Juneau, hay registros de la costa de la Columbia Británica y cerca de la cabecera del canal Lynn, por lo que parece posible que podamos verlo aquí. Tiene una probóscide extremadamente corta (solo unos pocos milímetros de largo), y una fuente afirma que no es funcional en absoluto. En ese caso, los adultos no se alimentarían y no habría polinización.

Las orugas Hawkmoth a menudo se llaman gusanos cuerno por la proyección similar a un cuerno que sobresale del extremo trasero. Las tres especies de Alaska que he mencionado tienen cuernos, aunque no todas las orugas de la polilla halcón los tienen. Las orugas son herbívoras y comúnmente comen una variedad de hojas. Las orugas de paja comen fireweed, plátano, belladona y muchas otras cosas, además de paja. Las orugas de colibrí comen bayas de nieve, arándanos, cerezas, cardos, tréboles y más. Las orugas de la esfinge tuerta se alimentan principalmente de sauces y álamos, pero ocasionalmente también de otras especies.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles. El entomólogo Derek Sikes ayudó a proporcionar información para esta columna.


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