Orgullo de la Bahía de Bristol: Captura del monstruo del lago Iliamna

Por Bjorn Dihle

En un tranquilo día de septiembre, un grupo de cazadores de alces se sentó en su esquife en el lago Iliamna en la península de Alaska. Los hombres notaron lo que parecían dos grandes troncos hundidos debajo de su bote, pero no pensaron mucho en eso. Se concentraron en buscar alces y observar a una familia de cisnes flotando cerca. De repente, un cisne desapareció bajo el agua. En cuestión de segundos, el resto de la bandada fue arrastrada hacia abajo. Los cazadores observaron con horror y fascinación cómo lo que pensaban que habían sido troncos hundidos se alimentaban de las aves. Uno era del largo y el ancho de su esquife de 18 pies y tenía ojos de la circunferencia de balones de fútbol. Las criaturas parecían lucios gigantes del norte.

Bruce Wright, ecólogo marino y especialista en depredadores del ápice, registró este relato. Es solo una de las muchas historias de lo que la gente ha llamado el monstruo del lago Iliamna. Wright no es un gran fanático de la criptobiología, pero como científico que ha estudiado todo, desde osos hasta tiburones, encuentra fascinantes las historias de los monstruos. El lago le interesa a Wright tanto como a cualquier bestia misteriosa que pueda albergar.

Lo que es tan intrigante para mí es el lago en sí. De cinco a ocho millones de salmones rojos adultos regresan al lago Iliamna cada año, dijo Wright.

Con 77 millas de largo, hasta 1,000 pies de profundidad y con un área de aproximadamente 1,200 millas cuadradas, el lago Iliamna es el lago más grande de Alaska y el tercero más grande de los EE. UU. Es la fuente de la cuenca del río Kvichak, que se considera la más productiva hábitat de agua dulce para el salmón rojo de las bahías de Bristol.

Esta foto muestra una vista de la costa del lago Iliamnas desde un avión pequeño. (Foto cortesía / Chris Miller)

Hay cierto debate sobre el significado exacto de Iliamna. Según un boletín publicado por el pueblo yupik de Igiugig, que se encuentra en el borde occidental del lago, Iliamna es el nombre de un gran pez negro mítico que se supone que habita este lago, que muerde los bidarkas (kayaks) de los nativos malos.

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Muchas personas, desde nativos locales hasta científicos visitantes, creen que los monstruos no tienen nada de mítico. Desde mucho antes de que Alaska se convirtiera en un estado, ha habido numerosos avistamientos de criaturas gigantes parecidas a peces en el lago. Hay alguna variación en las descripciones, pero la mayoría de los testigos dicen que las criaturas son de color oscuro, con apariencia de tiburón y entre 10 y 20 pies de largo. A menudo hay más de uno juntos y, con frecuencia, las criaturas están cazando. Muchos nativos creen que las criaturas son peligrosas y se sienten atraídas por el color rojo. En 1980, el Anchorage Daily News ofreció una recompensa de $100,000 durante un período de cinco meses a cualquiera que presentara evidencia clara de los monstruos. No se ha hecho pública ninguna prueba definitiva, aunque se han informado avistamientos la mayoría de los años desde entonces. A pesar de la falta de un cadáver o una foto verificable, Wright cree que las historias tienen validez.

Yo era escéptico. Ya no soy escéptico. Cada vez que hablo con alguien que ha pasado tiempo por ahí, lo han visto o conocen a alguien que lo ha hecho, dijo.

Durante años, Wright teorizó que los monstruos podrían ser tiburones durmientes del Pacífico que se adaptaron a vivir en agua dulce. Ahora, se pregunta si podrían ser una diminuta población de gigantescos lucios del norte. Otros han teorizado que son esturiones gigantes. Sin embargo, los informes sobre el comportamiento depredador de las criaturas que arrean focas en aguas poco profundas para cazarlas y se alimentan de cardúmenes de salmón rojo no suenan como un esturión. Wright llegó a la conclusión de que la única forma de resolver el misterio era atrapar a uno de los monstruos.

Preparando una cámara submarina en el lago Iliamna. Foto de cortesía / Mark Stigar)

Alrededor de este tiempo, Wright se hizo amigo de Mark Stigar, un coronel retirado y ex director de aviación de la Guardia Nacional del Ejército de Alaska, propietario de una cabaña en el lago Iliamna. Stigar había escuchado las historias durante años y, al tener una licenciatura y una maestría en biología de la vida silvestre, estaba intrigado, aunque tomó las historias con pinzas. Wright le dio a Stigar algunos equipos comerciales de palangre para halibut. Stigar colocó el equipo en el fondo del lago a una profundidad de 100 pies, con cada uno de los 14 anzuelos cebados con la cabeza de un salmón rojo. Había oído hablar de otros pescadores tratando de atrapar a los monstruos en el pasado; algunos afirmaron engancharse a una de las criaturas, pero dijeron que ninguna línea, incluido el cable de acero, pudo sostener una.

En 2017, después de varios veranos sin acción, Stigar tuvo una experiencia que lo convenció de que los monstruos eran reales. Ese día fue a revisar su lance de palangre y se sorprendió al ver que su ancla de 38 libras había sido arrastrada 50 yardas.

La línea iba en la dirección opuesta y estaba toda enredada. Gangens había desaparecido, cortado. Broches de metal estaban doblados en diferentes direcciones y apilados unos encima de otros, dijo Stigar.

Una foca de agua dulce del lago Iliamna investiga la cámara submarina de Mark Stigar y Bruce Wright. (Foto cortesía / Mark Stigar)

El equipo de palangre de fletán, similar al que estaba usando Stigar, aguantará tiburones durmientes de más de 10 pies y fletán de más de 300 libras. Algunos de los que escucharon la historia de Stigar teorizaron que podría haber sido una foca: el lago tiene una población de alrededor de 400 focas de agua dulce raras.

Stigar cree que lo que sea que movía su equipo era mucho más grande y poderoso. En lugar de restablecer el palangre, Stigar lo enrolló y lo guardó. Ahora que sabía que el monstruo era real, no quería herirlo ni matarlo.

Palangre enredado y un gangen cortado después de que algo grande golpeó el palangre de Mark Stigar. (Foto cortesía / Mark Stigar)

Esta podría ser la criatura más antigua del planeta. No voy a tratar de atraparlo más, dijo Stigar.

Wright estuvo de acuerdo con Stigar y los hombres desarrollaron un sistema de cámara submarina. El artilugio se desplegó por primera vez en el verano de 2019.

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En todo caso, ha sido divertido ver qué pasa con la cámara, dijo Stigar.

Durante 2020 hubo tres avistamientos reportados de los monstruos. También en 2020, algo grande visitó la cámara de Wright y Stigars y arrancó parte del artilugio de metal que había sido cebado con el cadáver fileteado de un salmón rojo. Era la típica historia de un pescador: la cámara se había quedado sin batería poco antes de que la criatura atacara.

Stigar y Wright planean volver a hacerlo en el verano de 2021. Están trabajando para mejorar su sistema de cámaras y están agregando un dron a su kit. La mejor conjetura de Wright es que el monstruo es un lucio gigante; Stigar cree que lo más probable es que sea un tiburón durmiente o algo similar. Es entretenimiento nocturno, dijo Stigar, incluso si nunca sale nada de eso.

Hay algo ahí afuera, agregó Stigar. No soy tan arrogante como para pensar que sabemos todo lo que hay.

Pride of Bristol Bay es una columna gratuita escrita por Bjorn Dihle y proporcionada por su homónimo, un comercializador directo de pescados y mariscos que se especializa en entregar la más alta calidad de salmón salvaje capturado de manera sostenible de la Bahía de Bristol a su puerta.

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