¿Quién come helechos?

Los helechos no son un alimento muy popular para el reino animal. En comparación con los insectos herbívoros de las plantas con flores y las coníferas, relativamente pocos insectos comen helechos. Una estimación es que hay una especie de insecto por cada veinte especies de helechos, en comparación con un insecto por especie de planta con flores. Sin embargo, la disparidad varía regionalmente. Hawái, por ejemplo, tiene más helechos y más insectos que se alimentan de helechos que otros lugares.

La comunidad de insectos de los helechos es diferente de la de otras plantas. Aunque muchos escarabajos y polillas son herbívoros, estos taxones están subrepresentados entre los comedores de helechos. En cambio, las moscas de sierra y dos taxones de insectos verdaderos (como los áfidos) que normalmente chupan los jugos de las plantas (en lugar de masticar los tejidos) son más comunes.

Las razones de la relativa escasez de insectos que comen helechos no se comprenden completamente. Un factor es sin duda la falta de flores y semillas, que utilizan muchos tipos de insectos. Otro factor probablemente sea la química defensiva de los helechos. Aunque carecen de muchos de los compuestos defensivos que se encuentran en las plantas con flores, tienen una considerable resistencia química al ataque de los herbívoros.

El helecho helecho es conocido por sus toxinas, aunque los niveles de toxinas varían entre las poblaciones de helechos. Esta especie ha sido estudiada intensamente, porque el ganado doméstico a veces come helechos. Si las vacas y los caballos comen muchos helechos, con el tiempo los efectos acumulativos de las toxinas pueden ser letales. El helecho está repleto de compuestos que causan diversos trastornos sanguíneos, reducen los niveles de vitamina B1 (lo que puede provocar ceguera) y causan cáncer. Las partes más tóxicas de la planta son los rizomas (tallos subterráneos), seguidos de las cabezas de violín y las hojas tiernas. Un estudio de las toxinas en otros helechos ayudaría a entender quién come helechos (la dama helecho, una especie local común, se sabe que es tóxica para los perros, los humanos y presumiblemente para otros, al menos si se comen grandes cantidades; en pequeñas cantidades, el ácido filícico que contiene ayuda a controlar las tenias).

Los vertebrados parecen evitar comer helechos, en general. Entre los mamíferos, los ciervos de cola blanca a veces se los comen, y los jabalíes de Hawái comen los troncos de los helechos arborescentes almidonados. Los castores desentierran y comen los rizomas muy tóxicos (¿cómo se ocupan de las toxinas?).

El campeón comedor de helechos es el llamado castor de montaña, un roedor excavador que vive en el noroeste del Pacífico. No es un verdadero castor; probablemente relacionado con las ardillas, es el último sobreviviente de un grupo que alguna vez contuvo muchas especies, ahora extintas. Más del 75% de su dieta consiste en helechos, principalmente helechos y helechos espada. Sin embargo, las hembras de castor de montaña se alejan de los helechos y optan por una dieta rica en proteínas de pastos y hierbas cuando están lactando. ¡Los castores de montaña deben tener una forma muy especial de lidiar con todas las toxinas!

Algunos vertebrados mordisquean las esporas de los paquetes que contienen esporas (llamados soros) comúnmente producidos en la parte inferior de las hojas de helecho. El ratón de madera europeo hace esto en invierno. El murciélago de cola corta endémico de Nueva Zelanda a menudo se alimenta cerca del suelo y recolecta esporas. Hay un pequeño loro en Indonesia que come esporas de helecho. Y el camachuelo de las Azores come tanto esporas como hojas en invierno y primavera. Curiosamente, tal vez, no he encontrado ninguna indicación de que el camachuelo euroasiático estrechamente relacionado haga esto.

Los humanos también comen helechos, a veces como un cambio de dieta primaveral, a veces con más regularidad. Pero existen riesgos potenciales al comer mucho tejido de helecho. Claramente, sería útil aprender más sobre las toxinas en una variedad de helechos. Y podríamos aprender algo de cómo los castores de montaña lidian con las toxinas. Pero mientras tanto, aunque una preparación cuidadosa podría disminuir la toxicidad, es mejor tener mucho cuidado al comer helechos.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.

Un helecho, fotografiado en Point Bridge State Park.

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