Shooters famosos de spray nocivo

Los animales se defienden del ataque de muchas maneras.

Algunos hacen esto emitiendo nubes de cosas que son repelentes u oscurecedoras (o ambas cosas). Por ejemplo, los humanos pueden llevar gas pimienta para disuadir a un (raro) ataque de oso (o, especialmente en una ciudad, a otro humano). La nube de spray nocivo crea fuertes sensaciones de ardor en los ojos, la nariz y la boca, y hace que los ojos se inunden de lágrimas.

Otros tipos de animales fabrican y transportan su propio aerosol nocivo. Las mofetas son un buen ejemplo. Las mofetas manchadas de América del Norte se clasifican actualmente en cuatro especies. Sus depredadores incluyen gatos salvajes, perros y coyotes, tejones, búhos y humanos. Cuando se sienten amenazados e incapaces de huir, primero pisotean; el siguiente paso en desafío es su famosa parada de manos de pie sobre las patas delanteras, con la cola levantada y de espaldas al atacante potencial, muestran la coloración de advertencia en blanco y negro. Si la amenaza continúa, la mofeta puede arrojar chorros de agua de dos glándulas cerca del ano. Puede hacer esto desde la parada de manos, pero también puede caer a cuatro patas, enroscarse para que tanto la cabeza como la parte trasera apunten hacia el atacante. El aerosol aceitoso contiene compuestos orgánicos a base de azufre (tioles o mercaptanos) que apestan y pican. Cada chorro puede ser bastante preciso a corta distancia, pero luego las gotas se esparcen en las corrientes de aire y pueden ser efectivas en un área más amplia.

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La mofeta rayada es nativa de América del Norte. Su rocío defensivo es similar al de los zorrillos manchados, pero aparentemente esta especie no se para de manos antes de rociar. Después de pisotear, simplemente se da la vuelta y deja volar en la dirección de la amenaza.

Los escarabajos bombarderos de muchas especies se encuentran en todo el mundo (excepto en la Antártida). Son famosos tiradores de spray nocivo; algunas especies incluso pueden girar las aberturas de los chorros hacia el posible atacante. La química de este spray es notablemente compleja. Dos glándulas en el abdomen de los escarabajos contienen hidroquinonas y peróxido de hidrógeno; las glándulas se abren en una cámara donde los dos compuestos interactúan (haciendo benzoquinonas). Esa reacción química calienta la mezcla hasta casi el punto de ebullición del agua y produce un vapor que, bajo presión, impulsa la vigorosa expulsión del líquido nocivo. El aerosol puede matar a un insecto, como una hormiga atacante, e irrita los ojos y el sistema respiratorio de los vertebrados.

Los pulpos, las sepias y los calamares almacenan la tinta en un saco que se abre hacia el recto, donde, en algunos casos, se mezcla con mucosidad. Cuando están alarmados, estos bichos pueden emitir una densa nube de tinta que se transporta en un chorro de agua; la tinta los esconde de los depredadores y potencialmente les permite escabullirse a un lugar seguro. La tinta tiene muchos componentes, aparentemente, incluyendo melanina, aminoácidos libres y metales. En algunos casos, las nubes de tinta expulsadas contienen mucosidad adicional y la sustancia combinada toma la forma de otro pulpo o calamar, engañando al depredador atacante. La tinta también puede ser más que una cortina de humo; también puede contener productos químicos irritantes.

Los grandes caracoles marinos sin caparazón llamados liebres de mar también emiten nubes de tinta. El color de esta tinta depende del tipo de alga que haya comido la liebre de mar: puede ser roja, morada o blanca. La tinta actúa como una cortina de humo contra los peces depredadores, los cangrejos y las langostas. También contiene toxinas que disuaden el comportamiento de alimentación del depredador, no solo es aparentemente desagradable, sino que puede bloquear y, por lo tanto, desactivar el sistema sensorial de los posibles depredadores.

No hace mucho tiempo, un pequeño tiburón capturado en el Golfo de México resultó ser una nueva especie, conocida solo por este único espécimen. Está relacionado con una especie similar que también se conoce a partir de un espécimen, tomado de las profundidades del mar frente a las costas de Chile. Estos se llaman tiburones de bolsillo, por los bolsillos inusuales detrás de las aletas pectorales. Los bolsillos son glándulas que producen un fluido bioluminiscente. También hay otro pequeño tiburón, en el Atlántico sur, llamado tiburón cola; produce nubes de fluido bioluminiscente de una glándula en su abdomen. Aparentemente, las funciones de estas nubes de fluido brillante no se conocen. Las nubes de luz podrían usarse de alguna manera para capturar presas o escapar de los depredadores.

Los humanos también usan las nubes como defensa: ¡nubes verbales! Cuando un hablante es desafiado por un oyente, no es raro que el hablante emita una serie de palabras que son solo marginalmente relevantes para la pregunta desafiante, las palabras dando vueltas y vueltas alrededor de una respuesta concreta. La nube verbal a menudo embota los sentidos y distrae (y frustra) al oyente, ocultando una verdad incómoda o tal vez ocultando la ignorancia del hablante. ¡Estoy seguro de que todos podemos pensar en situaciones en las que hemos soportado estas ofuscaciones!


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.


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