Wasp, Yellowjacket, Hornet: ¿Sabes la diferencia?

En una caminata reciente por el sendero Gustavus nagoonberry, las formas más grandes de vida silvestre estaban ausentes o escondidas. Pero mi amigo naturalista y yo vimos una avispa aferrada a una de las últimas inflorescencias de vara de oro, sin moverse en absoluto, solo descansando. Esa observación condujo a una breve discusión de avispa versus avispón versus chaqueta amarilla ¿cuál es la diferencia? Más tarde ese día, hicimos una pequeña investigación en línea.

El término avispón se aplica oficialmente a ciertas avispas europeas, una de las cuales se encuentra como exótica en el este de América del Norte. Sin embargo, tendemos a ser bastante informales en la forma en que aplicamos los nombres comunes a los organismos y, a veces, simplemente llamamos avispones a todas las avispas, aunque eso no es del todo correcto.

Avispa es un buen término general para una variedad de himenópteros que están claramente relacionados con las abejas pero lo suficientemente diferentes como para pertenecer a varias familias taxonómicas. En el Medio Oeste, a veces veía las enormes y hermosas avispas conocidas como matacigarras mientras buscaban presas entre las flores. Esa no ocurre aquí, pero tenemos otros tipos de avispas, incluidas dos que hacen nidos donde podemos verlas.

Arriba, debajo de los aleros de las casas, en cobertizos de madera, debajo de las cocheras, a veces vemos nidos de avispas de papel (género Polistes). Estos nidos están hechos de fibras de madera masticadas, es decir, papel. Cada uno consta de un grupo más o menos horizontal de celdas de cría, suspendidas de un cordón. Las celdas de cría albergan las larvas en crecimiento, alimentadas primero por la reina y luego por hermanos que son trabajadores del primer lote de larvas. La reina se retira de alimentar a su descendencia y solo pone más huevos. Las avispas de papel adultas se alimentan de néctar, pero las larvas se alimentan de insectos masticados, como las orugas. No almacenan miel en las celdas, a diferencia de las abejas.

[ Polillas de halcón en el sureste de Alaska ]

Otro tipo de avispa incluye varias especies llamadas chaquetas amarillas. Estas avispas también mastican fibra de madera para hacer sus nidos de papel, pero generalmente hay dos o más grupos de celdas de cría, una suspendida debajo de la otra, y todo el trabajo está encerrado en una cubierta ovalada de papel. (Hay más papel involucrado con estos nidos que con los de las llamadas avispas de papel, lo que hace que uno se pregunte sobre el proceso de denominación). Los nidos de avispas chaqueta amarilla pueden suspenderse de ramas o vigas o construirse bajo tierra.

Hace años, en un proyecto olvidado en el Medio Oeste, me topé con un nido subterráneo de avispas chaqueta amarilla (una especie conocida localmente como avispones de cara calva). Esto enfureció a toda la colonia y se desquitaron conmigo. De alguna manera sabían que yo era el perturbador culpable y no mi compañero de investigación cercano.

Los nidos de avispas chaqueta amarilla comúnmente tienen más celdas de cría que los nidos de avispas de papel, por lo que generalmente hay más trabajadores. Las avispas alimentan a sus larvas con insectos masticados, mientras que los adultos comen néctar e insectos. Algunas especies se alimentan solo de presas vivas, mientras que otras también visitan cadáveres, mesas de picnic y basura suculenta. Ciertas especies usurpan los nidos de otras especies de avispas chaqueta amarilla y los trabajadores anfitriones crían a los usurpadores, son parásitos de cría, los cucos del mundo de las avispas.

Los ciclos estacionales de las avispas chaqueta amarilla y papel son similares. Hacia el final de la temporada de verano, una nueva reina emerge de su celda de cría. Los machos también se producen en este momento y la reina encuentra pareja. Todos los machos y obreras mueren antes del invierno, pero la nueva reina y sus huevos fertilizados hibernan en el suelo. Ella emerge en primavera, construye un nuevo nido e instala ese primer lote de huevos en sus celdas de cría, comenzando el ciclo nuevamente.

Una buena caminata a menudo me lleva en direcciones de pensamiento inesperadas. Comienza con una simple observación (en este caso, una avispa en una flor), pero una cosa lleva a la otra, y es divertido ver qué dirección toman los pensamientos.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.


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