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Los investigadores locales están pidiendo a los residentes del sureste de Alaska que estén atentos a una orca blanca, vista recientemente cerca de Petersburg, y que se cree que es parte de una manada conocida por viajar tan al norte como Haines.

Me gustaría que la gente supiera lo rara que es una orca blanca y lo maravilloso que es estar tan cerca, dijo Stephanie Hayes, estudiante de doctorado de la Universidad de Alaska Fairbanks con sede en Petersburg. De hecho, podemos grabar y aprender más sobre estas raras orcas.

Tluk, como se conoce a la ballena T046B1B, tiene unos 2 años y se cree que es un macho. Sin embargo, dado que el animal aún es un juvenil, Hayes dijo que los investigadores aún no pueden estar completamente seguros del sexo. Hayes dijo que Tluk es un habitual de la isla de Vancouver, pero recientemente fue visto cerca de Kake. Pudo tomar una foto de la ballena con su manada cerca de Petersburg el 6 de agosto, y el lunes Tluk fue visto nuevamente cerca de Petersburgs Sandy Beach, dijo.

El nombre es Coast Salish para luna, dijo Hayes, y cuando se lo ve en el agua, la blancura de Tluk lo hace parecer casi como si estuviera brillando, algo que podría ser un problema más adelante en la vida. Las orcas son cazadoras, dijo Hayes, y ser fácilmente detectadas no es exactamente ventajoso para un depredador.

Eres una especie de faro, dijo sobre ser un cazador de pigmentos brillantes. Va a ser más difícil cazar un león marino si puede verte venir.

Tluk, una orca juvenil con pigmentación blanca, nada cerca de Petersburg, el 6 de agosto. Los investigadores no están seguros de qué es lo que hace que la piel de Tluk sea tan blanca y esperan aprender más orcas blancas. (Foto cortesía / Stephanie Hayes)

Dado que Tluk todavía es un joven, no se ha alejado demasiado de su manada, dijo Hayes, pero una vez que lo hace, se desconoce si será aceptado en otras manadas. Algunos machos dejan sus manadas de origen y se unen a otras en su vida, pero no todas las ballenas son aceptadas por otras manadas. Estos machos pueden convertirse en lo que Hayes llamó solitarios, que viven en su mayoría de forma independiente. Pero esos animales no brillan intensamente en el agua y pueden cazar fácilmente por su cuenta. Si otras manadas aceptarán o no una ballena blanca, o si Tluk podrá cazar por su cuenta, es una pregunta abierta, dijo.

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La escasez de orcas blancas en el mundo significaba que la presencia de Tluks en el sureste presentaba una oportunidad poco probable para recopilar datos no solo sobre las orcas blancas, sino también sobre las orcas en general, dijo Hayes. Todavía hay muchas incógnitas sobre las orcas en general, lo que hace que saber lo que podría pasarle a Tluk sea difícil de predecir.

Tluk no es completamente blanco y no tiene ojos rosados, lo que lleva a Hayes a creer que probablemente no tenga albinismo, una condición definida por una falta total de pigmentación. Hayes cree que Tluk tiene lo que se llama leucismo.

Con leucismo hay una falta de vitalidad en la pigmentación, dijo Hayes. Los colores son más apagados y no se expresan completamente. Todavía se pueden ver las manchas, pero parece un color fantasmal.

El leucismo es ciertamente una posibilidad, según Brad Hanson, un biólogo de vida silvestre del Departamento de Pesca de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, pero debido a que hay tan pocos datos sobre las orcas blancas, es demasiado pronto para saberlo.

Había una orca blanca llamada Chimo en Sealand of the Pacific, un antiguo acuario cerca de Victoria, Columbia Británica, en la década de 1970, pero aún es difícil decir qué estaba causando el blanqueo de la piel de las orcas.

Se han reportado más orcas blancas en las últimas décadas, según Hayes, y hay algunas investigaciones que sugieren que el leucismo fue en última instancia el resultado de una mayor endogamia debido a la disminución de las poblaciones de ballenas. Todavía no hay suficientes datos para ser concluyentes, pero la investigación genética de las ballenas ha mejorado, dijo, e investigadores en Suiza han teorizado que el aumento de casos de leucismo podría ser el resultado de una falta de diversidad genética.

Tluk, una orca juvenil con pigmentación blanca, nada cerca de Petersburg, el 6 de agosto. Tluk es un habitual de la isla de Vancouver, pero la investigadora Stephanie Hayes dice que este es su primer viaje a las aguas de Alaska. (Foto cortesía / Stephanie Hayes)

Es difícil saber qué se considera típico para las poblaciones de orcas, ya que los buenos datos son escasos y solo se remontan a unas pocas décadas, dijo. La falta de conocimiento general sobre las orcas fue algo que Hanson notó cuando se le preguntó sobre el vínculo potencial entre la consanguinidad y el leucismo. Es una teoría interesante, dijo, pero no estaba seguro de estar de acuerdo.

Mi perspectiva es que debido a que ha habido un mayor esfuerzo para observar orcas, no me sorprendería que se detectaran más (casos de anomalías), dijo Hanson, que reside en Seattle, en una entrevista telefónica el lunes.

Toda la genética de las poblaciones transitorias no está clara, no tenemos una idea definitiva de cuál es la estructura del stock, dijo, refiriéndose a las orcas transitorias, que cazan mamíferos y son biológicamente diferentes de otros tipos de orcas.

Detectamos algo de consanguinidad en una de las manadas. No creo que tengamos suficiente información para evaluarlo en este momento, dijo.

Pero recopilar información es exactamente lo que Hayes dice que la gente puede ayudar a hacer.

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Es súper importante y súper fácil, dijo.

Hay una serie de sitios web que rastrean los movimientos de las ballenas y muchos de los datos son recopilados por personas comunes que suben imágenes de cuándo y dónde vieron una ballena en particular.

Hayes mencionó HappyWhale.com como un sitio donde los miembros del público pueden subir fotos de ballenas con hora, fecha y ubicación y esos datos se convertirán en información pública para investigadores de todo el mundo. Las imágenes de las aletas dorsales en la espalda de los animales son las mejores, dijo Hayes, ya que los científicos usan esas marcas para identificar ballenas individuales.

Ballenas blancas o no, el seguimiento de las ballenas es información útil y ayuda a la NOAA a comprender mejor el uso del hábitat, dijo Hanson, lo que brinda una mejor imagen de la salud general de los ecosistemas.

Tluk y su manada están aquí para comer, dijo Hayes, y adónde van depende completamente de ellos. Históricamente, la manada de Tluks ha venido al sureste, pero esta es la primera vez que se ve a la ballena blanca en aguas de Alaska, dijo.

Sabemos que la cápsula se ha estado acercando y podemos estar atentos a ellos, dijo. Tenemos la oportunidad de ver realmente a la orca blanca. Podría dirigirse hacia ti.

Póngase en contacto con el reportero Peter Segall en [email protected] Sígalo en Twitter en @SegallJnoEmpire.